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La ficción histórica es un tropo complicado. Tenemos información del pasado, pero por lo general nos faltan bastantes piezas. Es divertido llenar los vacíos de manera lógica o imaginativa, pero a veces es engañoso, más interesante, más realista o más problemático. Por ejemplo, no hay nada en el registro histórico que confirme que Abraham Lincoln fuera, de hecho, un asesino de vampiros. Pero entiendo el atractivo de la historia. Hace poco leí Jefferson's Sons: A Founding Father's Secret Children, de Kimberly Brubaker Bradley. El libro está dirigido a un público adulto joven y crea una historia sobre Thomas Jefferson, su esclava, Sally Hemings, y los cuatro hijos supervivientes de Jefferson con Sally Hemings: William Beverly, Harriet, James Madison y Thomas Eston. El registro histórico es muy claro de que Sally Hemings tuvo cuatro hijos mientras estaba esclavizada en Monticello, que estos niños tenían un aspecto bastante blanco, se parecían a Thomas Jefferson y fueron liberados por Thomas Jefferson; a los dos niños mayores se les permitió salir en 1822 y a los otros dos liberados en su testamento. Jefferson no liberó a Sally Hemings, pero la hija de Jefferson le permitió salir de Monticello tras la muerte de Jefferson, y vivió con sus hijos en Charlottesville, Virginia. El registro histórico también deja claro que hubo importantes rumores sobre Thomas Jefferson y su esclava, Sally Hemings. En 1802, cuando Jefferson se postulaba para presidente de los Estados Unidos, el periodista James T. Callender escribió en un periódico de Richmond, Virginia que Jefferson «tenía como concubina a una de sus esclavas», llamada Sally, y que Jefferson tuvo varios hijos con ella. Por lo que sabemos, Sally Hemings no dejó cuentas escritas. En la década de 1990, las pruebas de ADN mostraron de manera concluyente que Thomas Jefferson tuvo hijos con Sally Hemings. Enseñar sobre la esclavitud es difícil para el público del siglo XXI. Pero para mí, la parte más difícil de entender es el día a día y la intimidad de la vida entre los esclavos y sus dueños. El registro histórico a menudo indicaba la aparición de esclavos. Pero rara vez el registro histórico indica claramente a los padres blancos de niños esclavizados. Y, sin embargo, sabemos que sucedía con regularidad. Es difícil imaginarse vivir con esclavos. Y esclavos que tienen hijos, y muchos de ellos parecen blancos. O parecerte al maestro. O a su hijo. O a su hermano. Es el secreto que todos conocen, pero muy pocos dicen algo al respecto. Todos susurran sobre quién es el padre. La mayoría de las personas notan semejanzas familiares. Sin embargo, el registro histórico es en gran medida silencioso acerca de esta práctica común. Frederick Douglass, en su Narrativa, publicada en 1845, dijo lo siguiente: «mi padre era un hombre blanco. Todo lo que escuché hablar de mi paternidad admitía que lo era. También se murmuró la opinión de que mi amo era mi padre; pero de la exactitud de esta opinión, no sé nada». Douglass continúa haciendo este comentario sobre la práctica de engendrar esclavos: «El rumor de que mi amo era mi padre puede o no ser cierto; y, cierto o falso, tiene muy pocas consecuencias para mi propósito, mientras que el hecho es, con toda su evidente odiosidad, que los propietarios de esclavos han ordenado y, por ley establecido, que los hijos de mujeres esclavas deberán seguir en todos los casos la condición de sus madres; y esto es hecho de manera demasiado obvia para satisfacer sus propios deseos y hacer que la satisfacción de sus malvados deseos sea rentable y placentera; porque mediante este astuto arreglo, el propietario de esclavos, en no pocos casos, mantiene con sus esclavos la doble relación de amo y padre». Todos lo notaron. Tuvo que esforzarse mucho para no darse cuenta de esta práctica y el registro histórico refleja algunas evidencias de niños birraciales, pero oficialmente no reconoce esta práctica. Esto también hace que sea fácil para algunos negar que la práctica ocurrió alguna vez. Thomas Jefferson permitió la libertad de sus hijos esclavizados, pero esto era algo raro. Ojalá Sally Hemings escribiera su propia historia, pero no lo hizo o, si lo hizo, no se conservó.

Rebecca Koerselman

Rebecca Koerselman teaches history at Northwestern College in Orange City, IA.

4 Comments

  • Jill Fenske says:

    Ah, how many stories of the vulnerable ( slaves, women, working poor ) were not preserved. We would be richer for them.

  • Rebecca,
    Once more, thank you for your work. Having just come back from the Holy Land with the “She is Called” group, I really lament the absence of the female narrative.

    Blessings,

    Mark

  • James C Dekker says:

    One more example of the “Victor” writing oting history?

  • Pamela Spiertz Adams says:

    Rebecca, I have heard this story many times and it strikes me as extra fodder to add to our country’s BIG SIN which is slavery. Very sad first for the slavery and second for not freeing people you were so close to. Of course, we have to think there was some closeness-how could it not be.

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