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L'Iowa a officiellement rejoint les États-Unis en 1846 et a combattu aux côtés de l'Union pendant la guerre de Sécession. Pourtant, les écoles publiques gratuites étaient limitées aux Blancs, tout comme les fonctions publiques, le vote et le service militaire. Les jurys et les témoins devant les tribunaux étaient limités aux Blancs, et le mariage interracial était interdit. Les Noirs de l'Iowan étaient tenus de s'inscrire dans les palais de justice du comté comme « garantie de bonne conduite » et de payer 500,00$. Mais en 1868, des défenseurs des droits civiques, dont Alexander Clark, ont réussi à faire supprimer le mot « blanc » de la Constitution de l'Iowa, qui permettait aux hommes noirs (et non aux femmes) de l'Iowa de voter. Clark a poursuivi le district scolaire de Muscatine parce qu'ils n'ont pas permis à sa fille d'y assister en raison de sa couleur de peau. En 1868, la Cour suprême de l'Iowa a statué que le conseil scolaire « ne peut pas refuser l'admission d'un jeune dans une école en particulier, en raison... de sa couleur, de sa nationalité, de sa religion ou autre ». Les enfants de Clark, Susan, ainsi que sa sœur, Rebecca, et leur frère, Alexander, Jr. ont fréquenté et obtenu leur diplôme de l'école secondaire Muscatine. Alexander Clark et son fils, Alexander Jr. ont tous deux étudié le droit à la faculté de droit de l'Université de l'Iowa et ont obtenu leur diplôme en 1884 et 1880, respectivement. Pour être clair, il s'agit d'une décision du conseil scolaire de 1868 visant à interdire la ségrégation, et non en 1954 ou 1968, ce qui donne l'impression que l'Iowa semble plutôt progressiste en ce qui concerne la race. Autre point de repère important, l'Iowa Civil Rights Act de 1884 interdisait la discrimination raciale dans les lieux publics. Mais le fait d'avoir une loi sur les livres et d'appliquer réellement une loi sur les livres sont nettement différents. En 1910, le président de l'Université d'État de l'Iowa, Albert Storms, a déclaré : « Les étudiants nègres sont les bienvenus dans cette institution ; ils n'ont aucune courtoisie, quoi que ce soit de la part d'autres étudiants ou d'autres. » Cependant, Storms a également noté « qu'il n'est pas toujours facile pour un étudiant nègre de trouver une chambre et un logement en pension ». Les tempêtes ont clairement démontré la difficulté pour les Black Iowans : officiellement autorisés, mais pas acceptés ni bienvenus dans les questions pratiques du logement et de la vie avec les Iowans blancs. J'ai écouté et lu les derniers programmes d'études sur les batailles d'histoire au niveau national ainsi que dans mon état actuel, l'Iowa, où j'enseigne l'histoire des États-Unis. Mais l'angoisse actuelle concernant l'enseignement de la race dans l'histoire continue de me confondre. En 2016, un lycéen spécialisé de West Des Moines a dit ceci à propos du programme d'histoire : « La révolution industrielle ou la guerre révolutionnaire étaient principalement des Blancs - on ne peut pas vraiment intégrer les Noirs à cette période simplement parce que ce n'était pas comme ça. Vous ne pouvez donc pas vraiment changer le programme d'études, car cela reviendrait simplement à changer l'histoire. Il faut garder l'histoire inchangée. » Ce lycéen semblait résumer une bonne partie des préoccupations que j'entends et que j'ai lues de ceux qui sont mal à l'aise avec la réalité du passé. Est-ce que cela change l'histoire pour incorporer des histoires qui ont toujours été là, mais qui n'ont pas été reconnues, étudiées ou écrites dans les manuels scolaires ou les programmes scolaires ? Les Noirs ont existé pendant la période coloniale, pendant la guerre révolutionnaire et pendant la révolution industrielle, jusqu'à nos jours. Les droits civiques existaient bien avant le mouvement des droits civiques des années 1950 et 1960 et le mouvement Black Lives Matter d'aujourd'hui. Les Black Iowans existent, même s'ils ne sont pas apparus dans votre programme d'histoire de l'Iowa. L'histoire est en constante évolution parce que les gens changent. Ma génération pose des questions différentes de celles de la génération de mes parents et de celle de mes grands-parents, car nous avons tous un contexte historique différent. La vraie question est peut-être de savoir pourquoi le fait d'apprendre sur le passé, avec toute sa complexité et sa nuance, est-il si troublant pour certains ? Katy Swalwell, « Teaching the Truth : The History of Anti-Black Racism in Iowa », présentation à la réunion annuelle du Conseil des études sociales de l'Iowa, 4 octobre 2021, Des Moines, Iowa.

Rebecca Koerselman

Rebecca Koerselman teaches history at Northwestern College in Orange City, IA.

3 Comments

  • Daniel Meeter says:

    Amen.

  • Ed Starkenburg says:

    Thanks, Rebecca. We need to hear this perspective. Ignorance doesn’t serve us well.

  • Fred Mueller says:

    “But the current angst concerning the teaching of race in history continues to confuse me.” I might substitute the word “confuse” with other words, such as “disappoint”. sadden”, “anger”, or “flabbergast.” Would it be a simple statement to say that in those curricula, the minority races do not “matter?”

    Thanks for this sobering essay.

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