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Vivant dans une culture qui fait l'éloge de la consommation, il est difficile de reconnaître la pression du matérialisme et le vide des dépenses.En 1882, Ellen Sardy, une « femme d'âge moyen bien habillée et d'apparence respectable », a été prise en flagrant délit de vol à l'étalage. Alors qu'elle se trouvait dans le magasin de Simpson, Crawford et Simpson sur la Sixth Avenue, Ellen Sardy emporte trois paires de bas et cinq pièces de soie, des articles de grande valeur dans les années 1880. « Sardy a été libérée lorsque son avocat a reconnu le larcin mais 'a demandé la clémence au motif que la prisonnière avait été d'esprit faible depuis un certain temps et n'était pas toujours responsable de ses agissements ». L'affaire Sardy n'était probablement pas le premier plaidoyer de ce type à New York, mais il semble que ce soit la première fois que le tribunal accepte l'excuse et la définition du client de la classe moyenne. » Selon l'historienne Elaine S. Abelson, « la kleptomanie était un terme quasi médical qui évoquait l'image d'une femme de certains moyens et d'années indéterminées qui prenait régulièrement des marchandises dans les grands magasins sans la formalité de paiement ». En d'autres termes, la kleptomanie était un terme désignant les voleuses à l'étalage de la classe moyenne. Fait intéressant, les femmes de la classe ouvrière prises en vol à l'étalage ont été classées comme des voleurs. Le numéro de juillet 1887 de l'American Journal of Insanity a publié un article sur la kleptomanie. Le Dr Orpheus Everts, surintendant du Sanitarium de Cincinnati, a défini la kleptomanie comme un « désir naturel de s'accumuler exagéré par la maladie ». Everts a expliqué le cas d'une femme de trente-neuf ans, veuve et mère d'une « bonne société », admise à l'asile comme hystérique avec des antécédents de kleptomanie, et décrite comme souffrant de « manie des maladies de l'utérus », qu'Everts définissait comme « larcin et érotisme avec hystérie ». L'édition américaine de 1884 du manuel, Clinical Lectures on Mental Diseases, citait la « folie ovarienne » et la kleptomanie comme des problèmes plus vastes associés à des « menstruations perturbées » qui constituaient un « danger constant pour la stabilité mentale de certaines femmes ». Une dame bien connectée, mais évidemment une kleptomane. » Les femmes blanches de la classe moyenne ont souvent affirmé qu'elles n'avaient aucun souvenir d'avoir pris la marchandise et n'avaient aucune raison de le faire, car elles pouvaient payer tout ce qu'elles voulaient acheter et n'avaient donc pas besoin de voler la marchandise. Abelson interprète ces diagnostics du XIXe siècle comme renforçant les notions établies de classe et de genre. La kleptomanie a défini les fonctions reproductives des femmes comme étant intrinsèquement malades, car ces manies ont été retracées jusqu'à l'utérus et confondues avec des maladies et des irrégularités comportementales. Cela semblait également impliquer des idées sur la faiblesse inhérente des femmes. De plus, l'expertise médicale a réussi à « transformer un acte criminel en symptôme physique ». Le Dr Arthur Conan Doyle a écrit dans une lettre au London Times : « S'il y a un doute de responsabilité morale... le bénéfice du doute devrait certainement être accordé à une personne dont le sexe et la position... lui donneront une double prétention à notre considération. C'est dans la salle de consultation et non dans la cellule qu'elle doit être envoyée. » Apparemment, les femmes blanches de la classe moyenne étaient supposées être complètement gouvernées par leur biologie et intrinsèquement fragiles et instables.La question la plus intéressante est peut-être de savoir pourquoi les diagnostics de kleptomanie ont trouvé une telle acceptation, parmi les experts médicaux et juridiques de l'époque. Après tout, si le vol à l'étalage était considéré comme un crime plutôt qu'une maladie, qu'est-ce qui expliquerait pourquoi les femmes blanches « respectables » de la classe moyenne devenaient des criminelles en grand nombre ? Il y a un manque de réflexion sur la double pression de la consommation et du matérialisme, en particulier pour les femmes blanches de la classe moyenne, dans les années 1880 et aujourd'hui. Un diagnostic qui fonctionne à la fois comme explication et excuse pour un mauvais comportement semble être très attrayant, dans les années 1880, et peut-être dans le présent.

Elaine S. Abelson, « L'invention de la kleptomanie », Signes, vol. 15, n° 1 (automne 1989), 123-143. Voir aussi Elaine S. Abelson, When Ladies Go A-Thieving : Middle Class Shoplifters in the Victorian Department Store, New York, Oxford University Press, 1992.

Rebecca Koerselman

Rebecca Koerselman teaches history at Northwestern College in Orange City, IA.

One Comment

  • Daniel Meeter says:

    Credit to you, Prof. Koerselman, for once again reporting something telling that the rest of us will have missed, or ignored. Apart from the issues you raise of gender and class identity, what is an American but a “consumer,” and how has our American relationship to the rest of the world and its resources not been national kleptomania?

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