en flag
nl flag
zh flag
fr flag
de flag
ja flag
ko flag
ru flag
es flag
Listen To Article

Moe van het steeds opnieuw omcirkelen van mijn eigen blok of de universiteitscampus tijdens mijn sanitaire wandelingen, nodigde ik mijn dochter uit om met me mee te gaan voor een korte vogelexpeditie naar een park aan de andere kant van de stad. De Highlands ligt vlak bij Leonard Street, bijna direct tegenover de straat waar ik ben opgegroeid. Zoals ik het me herinner, was The Highlands een golfbaan, maar ik zag het alleen van een afstand — voor zover ik wist was het alleen toegankelijk voor een exclusieve klantenkring. Mijn vriend Amy's familie waren leden, la dee da. Maar ik heb er nooit een voet op gezet.

Nu is het een openbaar natuurreservaat. De eigenaren van de golfbaan uiteindelijk bezweken aan de onvermijdelijke en verkocht het land aan ontwikkelaars die wilden appartementen te bouwen. In 2017 regelden de Land Conservancy of West Michigan samen met het Blandford Nature Center - een lang geliefde educatieve non-profit vlak naast de golfbaan - een aankoop van het pand. Vorig jaar zijn ze begonnen met een restauratieproject dat deze 121 hectare zal veranderen in een „refugium” midden in de stad, met wilde dieren habitat, natuurpaden, educatieve programma's, en nog veel meer. Ik wilde een bezoek brengen omdat ik nieuwsgierig was om te zien wat de LCWM en BNC mensen konden doen met een oude golfbaan.

Mia en ik arriveerden halverwege de ochtend, uitgerust met warme jassen, zonnebrillen en verrekijker. We trokken de grindparkeerplaats in en merkten meteen de plek waar het clubhuis vroeger was, nu een uitgestrektheid van droog vuil. We begonnen te lopen, niet helemaal zeker waar de paden moesten zijn. Ze zijn maar flauw geschetst op dit punt.

In feite, wat me het meest opviel, was hoe rommelig het er allemaal uitziet in dit stadium. Het ziet er gewoon uit als een verlaten golfbaan. Je kunt de oude fairways zien, nu onkruid en droog. Je kunt de waterpartijen zien, nu modderig en afgezet met gedroogde grassen. Sinds begin mei raakten de loofbomen nauwelijks uit, en sommigen zagen er artritisch uit. Sommige sparren waren helemaal dood — ze stonden daar gewoon dood, alsof iemand een kerstboom van 30 voet op de stoep had gezet en hem daar tot in de lente had achtergelaten.

En toch. De vogeltjes waren aan het zingen. Voordat we zelfs op een „spoor stapten,” zagen we een reiger en een havik boven het hoofd. Wilde en Canada ganzen paren rustig zonnen zich aan de randen van de vijvers, een paar met ganzen pluisballen die in de buurt waggelen. Boomzwaluwen zwaaide en omcirkelde. We hoorden roodbuikspechten en getufte tieten. Al lang zagen we een mooi paar Oosterse blauwe vogels. Natuurlijk waren er robins, kardinalen, en bluejays, spreeuwen en kraaien.

Toch, wat had de LCWM hier tot nu toe gedaan, behalve het clubhuis opruimen en een paar borden ophangen? Later ging ik naar hun website en hoorde dat er veel meer gebeurt dan een amateur als ik met het blote oog kan spotten.

De Highlands opereerden al meer dan honderd jaar als golfbaan. Dat betekende honderd jaar grasgras met zwaar water geven en bemesten, pesticiden en andere giftige stoffen afvoeren in de omringende waterscheiding. Vorig voorjaar verwijderde de LCWM het grasgras. Ik heb het gewoon opgeschraapt. Daarna hielpen vrijwilligers scads van inheemse wilde bloemen te planten. We zullen er nog een paar jaar niet van kunnen genieten. De bloemen zullen hun eerste twee seizoenen doorbrengen met het neerleggen van wortels. Samen met partners van de US Fish and Wildlife Service heeft de LCWM ook wetlandgebieden uitgegraven op plaatsen waar het land al ondergedompeld is. Sommige van die vijvers waar de beestjes van genoten waren niet alleen waterpartijen die wild waren. Ze waren nieuw. Vrijwilligers hebben ook geholpen bij het bouwen en installeren van een aantal bluebird-boxen.

Uiteindelijk vonden Mia en ik het kleine verbindingspad in het Blandford Nature Center bos naast de Highlands. Blandford's gebouwen en educatieve programma's zijn allemaal gesloten vanwege COVID-19. Maar de paden zijn open, inclusief kleine lussen geschikt voor jongeren in schoolgroepen. In het bos van Blandford zagen we meer vogelsoorten, waaronder een nieuwe voor mij: een palmwarbler met gouden buik en kleine roestige muts. Het wordt een „palmwarbler” genoemd, denk ik, vanwege zijn wintergraven in het Caribisch gebied en Yucatan. We zagen ook een kluizenlijster, hoewel we het toen niet wisten. Mia kreeg een foto van de zachtere, vlekkerige knaap en we identificeerden hem later. We zagen eindelijk de noordelijke flikkering die we ook hoorden, al moesten we achter hem aan om goed te kunnen kijken. Het zijn zulke stijlvolle vogels met hun combinatie van vlekken onder en strepen erboven, gele en rode accenten en opvallende zwarte borst halve maan. Mia kreeg ook goede foto's van dappere kleine chickadees die leken te genieten van de spotlight, poseren in sparren takken voor haar. „Kleine bundels van grote enthousiasme”, zoals Aldo Leopold ze beschreef.

Op de terugweg naar de auto kwamen Mia en ik een fotocontrolestation tegen met uitzicht op een vijver waar drie flinke schildpadden zichzelf zonnen op een boomstam. Bezoekers worden uitgenodigd om hun camera's op een beugel te zetten en een foto te maken en deze vervolgens op een hashtag te plaatsen. LCWM wil uiteindelijk een fotomontage time-lapse van ecosysteemherstel creëren.

Restauratie is niet het meest precieze woord, toch? Het land zal overgaan naar iets wilder en meer inheems, maar het zal niet worden hersteld in een ongerepte, ideale conditie uit het verleden. Dat bestaat niet, omdat ecosystemen altijd dynamisch zijn. Dat is OK. Het punt is om te genezen, om een veerkrachtige, duurzame plek te creëren die gastvrijheid biedt voor anders-dan-menselijk leven in de stad, met woonwijken en vrij drukke straten in de buurt. Het is geen groot stuk land, maar het is genoeg.

Ondertussen duurt genezing lang en zien de eerste stadia eruit als een puinhoop. De grassen zijn smerig, de bomen oud en sommige sterven. Windthrow en haken zijn sowieso een belangrijk onderdeel van een habitat in evenwicht, maar als je ze op een golfbaan ziet de plek er verwaarloosd en onverzorgd uit. Zoals de website van LCWM aangeeft, is lelijkheid vaak het eerste teken van vooruitgang.

Toch worden de zaden letterlijk geplant om er een inheemse prairie en savanne ecosysteem van te maken. Het gaat gewoon even duren. Er is een volledig masterplan, ontwikkeld door een team van experts met veel input van de gemeenschap, maar elke fase moet wachten tot de regen en zaden en wezens hun werk doen. Er is geen haast, niet als je het goed wilt doen. Terwijl we wachten en kijken, moeten we ook erkennen dat de overgangsperiode zijn eigen genaden heeft. Vogeltong en zonneschildpadden, bijvoorbeeld. Een moordendier, met brede zwarte banden over zijn borst als een zeemanstreep overhemd.

Ik vraag me af wat dit allemaal voor ons suggereert, nu, in deze tijd waarin zoveel lelijk, onverzorgd, verwaarloosd lijkt. Er lijkt veel dood. Zijn zaden geplant? Ik vraag me zeker af of er een masterplan is. Wat worden we? Is al die lelijkheid een eerste teken van vooruitgang?

Eerder die ochtend gingen Mia en ik op bezoek bij het graf van mijn ouders. Het was de vijfjarige verjaardag van hun dood. „Het is vreemd om daar beneden te denken, onder de aarde,” merkte ik op toen we aan de voet van het bed stonden waar ze nu liggen, de grafstift als een kussen. „Nou, ze zijn er niet,” antwoordde Mia, mijn persoonlijke paasengel. „Hun lichamen zijn,” wees ik erop. We stoppen bloemen in de vaas, de slimste die we konden vinden, valse bloemen, zodat de herten ze niet zouden opeten.

Zoveel wachten, transitie, tussenin. Ik probeer ondertussen genaden te vinden.

Debra Rienstra

I am a writer, professor, amateur musician, science fiction fan, and lifelong member of the Reformed Christian tribe. For my day job, I teach early British literature and creative writing at Calvin University, where I have been on the faculty for over twenty years and still need to pedal fast to keep (mostly) ahead of smart, feisty undergraduates. I have published three books, over two hundred essays for The Twelve, and numerous articles, poems, and reviews in popular and scholarly contexts. I have a B.A. from the University of Michigan (Go Blue!) and a M.A. and Ph.D. from Rutgers. My husband and I have three grown children.

16 Comments

  • Daniel J Meeter says:

    Thanks you so much. So wonderful. As soon as I saw the photo on the website, the Flicker, I knew this would be good. That clubhouse was where we had my sister-in-law’s wedding reception decades ago. I love it that this is happening there now. Golf courses, as someone told me once, may look green, but actually they are deserts.

  • Jan Zuidema says:

    The graces are visible in the people who have been forced outside for the first time, for many, in a very long time. Having time, born of boredom or desperation, to actually see and experience the wonders of birds, trees, sky. The rejuvenating ability of the natural world that is so resplendent around us to wipe away the ugliness of our world right now. For some reason our bird feeder mirrors that this year. Instead of a meager few orioles, we have had numerous ones, as well as flickers, sparrows, titmice, three types of woodpeckers, blue jaws, nuthatches, catbirds, bluebirds, indigo buntings. It is as if the Lord is reminding us, every day, of the abundance of his love and care for us and this world. Thank you for putting this into words this morning.

  • Jim says:

    The whole essay is golden and that last graf is priceless. The last sentence will be my mantra for a long time to come.

  • Well thought, well said, and a beautiful message of hope and faith. Thank you and stay well.

    Blessings,

    Mark

  • Scott Hoezee says:

    Thanks, Deb: Really lovely. (And a palm warbler? You lucky goose! Never seen one.)

  • James Schaap says:

    I just don’t understand why I don’t take such walks more often. Thanks for taking me along.

  • Roy Anker says:

    Lovely, Debra. That’s quite a tour.

  • Rob says:

    Thanks for that analogy. It’s a lovely reminder that our hope is often in the unseen seeds that God has planted in and around us. Until they germinate and flourish, we can water them in prayer. In the meanwhile, we can enjoy the many other graces that He has given, even in the mess.

  • Marcia Bosma says:

    I rarely leave comments on these beautiful daily offerings, but this one just really felt special to me. I grew up on the “West Side” and have spent hours walking the trails at Blandford. And although no one in my extended family was a member at The Highlands, we celebrated our big family Christmas there for several years. I’m excited to see the transformation over the coming years. My dad is also a birder, and I have many memories of walking in nature preserves, learning how to identify different birds by their songs and markings. We were reluctant learners much of the time. Now he is busy teaching his grandkids, who are much more interested in the lessons, because they adore the teacher. 🙂
    Beyond the memories of the West Side and the love of birds though, I just really appreciated this picture of waiting for transformation, trusting the process, and looking for meanwhile graces. Thank you.

  • Susan Buist says:

    I saw a bluebird for the first time when I was there a couple weeks ago! Last summer, there was a test plot with lovely flowers toward the west side, and then wide patches of thistles as tall as I was along some of the main paths. It’s fun to watch the landscape change over the seasons and years.

  • RLG says:

    Thanks, Debra, for the analogy, if that’s what your article was meant to be. To me it was vague enough that you could suggest a number of moral lessons. You ask if all this ugliness is a first sign of progress, then cite the incident of your parent’s grave. Of course, Debra, you bring to mind the objective reality that death is the final end. The bodies of dead people in the grave are proof of that. Mia has a different hope, a hope with no objective reality to back it up, only pretense. Is the reality of death one’s final rest from a life time of decay? Or is death, not really death at all, but only a state of being dormant, and such dormancy will spring to life in some glorious future? That may be a point which can be made from plant life but doesn’t follow suit from animal or human life. And which religious pretense do we want to buy into? With no empirical evidence we can pretend anything, can’t we? Science or religion? Maybe the transition you’re suggesting is from being a beautiful manmade golf course to being a beautiful manmade nature preserve. Reincarnation? Thanks, Debra, for a thoughtful article.

  • Joe Engel says:

    When Blandford and the Land Conservancy of West Michigan started their journey with this property nearly four years ago, we could only hope it would engender the type of thoughtful, forward-looking reflections you have so kindly shared in your blog. Kudos for your heartfelt and well-written insights, obvious patience with nature, and your ability to articulate the “meanwhile graces” of this evolving urban sanctuary. A wonderful and refreshing counterpoint to a world abounding with daily challenges! Thanks Debra.

    Joe Engel
    Executive Director
    Land Conservancy of West Michigan

Leave a Reply