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Fatigué d'encercler mon propre pâté de maisons ou le campus universitaire encore et encore lors de mes promenades pour préserver la santé, j'ai invité ma fille à aller avec moi pour une courte expédition d'oiseaux dans un parc de l'autre côté de la ville. Les Highlands sont juste à côté de Leonard Street, presque juste en face de la rue où j'ai grandi. Si je me souviens bien, les Highlands étaient un terrain de golf, mais je ne l'ai jamais vu de loin — pour autant que je sache, il n'était accessible qu'à une clientèle exclusive. La famille de mon amie Amy était membre, La dee da. Mais je n'ai jamais mis les pieds dessus.

Maintenant, c'est une réserve de nature publique. Les propriétaires de terrains de golf ont finalement succombé à l'inévitable et ont vendu le terrain à des promoteurs qui voulaient construire des condos. En 2017, le Land Conservancy of West Michigan ainsi que le Blandford Nature Center, une association éducative à but non lucratif bien-aimée juste à côté du parcours de golf, ont organisé un achat de la propriété. L'année dernière, ils ont lancé un projet de restauration qui transformera ces 121 acres en un « refuge » dans la ville, avec des habitats fauniques, des sentiers naturels, des programmes éducatifs et plus encore. Je voulais visiter parce que j'étais curieux de voir ce que les gens du LCWM et du BNC pouvaient faire avec un ancien terrain de golf.

Mia et moi sommes arrivés en milieu de matinée, équipés de vestes chaudes, de lunettes de soleil et de jumelles. Nous sommes entrés dans le parking de gravier et avons immédiatement remarqué l'endroit où se trouvait le club house, maintenant une étendue de saleté sèche. Nous avons commencé à marcher, pas tout à fait sûr où les chemins étaient censés être. Ils ne sont que faiblement décrits à ce stade.

En fait, ce qui m'a le plus frappé, c'est à quel point tout est désordonné à ce stade. On dirait un terrain de golf abandonné. Vous pouvez faire les vieux fairways, maintenant mauvaises herbes et sèches. Vous pouvez voir les caractéristiques de l'eau, maintenant boueux et bordés d'herbes séchées. Depuis le début du mois de mai, les arbres à feuilles caduques étaient à peine sortis, et certains d'entre eux semblaient arthritiques. Certaines des épinettes étaient complètement mortes, juste là morte, comme si quelqu'un avait monté un arbre de Noël de 30 pieds sur le trottoir et l'avait laissé là jusqu'au printemps.

Et pourtant. Les oiseaux chantaient. Avant même de marcher sur un « sentier », nous avons repéré un héron et un fauçon au-dessus. Les couples de Canards colverts et de Bernaches du Canada se sont calmement soleillés aux bords des étangs, un couple avec des boules en peluche qui se déchissaient à proximité. Les hirondelles des arbres se sont encerclées. Nous avons entendu des pics à ventre rouge et des titmousses touffetés. Avant longtemps, nous avons repéré une belle paire d'oiseaux bleus de l'Est. Bien sûr, il y avait des Robins, des cardinaux, des Bluejays, des étourneaux et des corbeaux.

Pourtant, qu'a fait exactement le LCWM à cet endroit jusqu'à présent, en plus de raser le club-house et de mettre quelques panneaux ? Plus tard, je suis allé sur leur site Web et j'ai appris qu'il y avait beaucoup plus de choses à voir qu'un amateur comme moi peut le voir à l'œil nu.

Les Highlands ont fonctionné comme un terrain de golf pendant plus de cent ans. Cela signifiait une centaine d'années d'allaitement gazeux avec arrosage et fertilisation abondants, drainant les pesticides et autres substances toxiques dans le bassin versant environnant. Donc, au printemps dernier, le LCWM a enlevé l'herbe de gazon. Je l'ai juste gratté. Ensuite, des bénévoles ont aidé à planter des scads de fleurs sauvages indigènes. Mais nous ne pourrons pas en profiter avant encore deux ans. Les fleurs passeront leurs deux premières saisons à s'enraciner. En collaboration avec des partenaires du Fish and Wildlife Service des États-Unis, le LCWM a également creusé des zones humides dans des endroits où les terres ont déjà plongé. Donc, certains de ces étangs que les bestioles appréciaient n'étaient pas seulement des éléments d'eau devenus sauvages. Ils étaient nouveaux. Des bénévoles ont également contribué à la construction et à l'installation d'un tas de boîtes à oiseaux bleus.

Finalement, Mia et moi avons trouvé le petit sentier de connexion dans les bois du Blandford Nature Center adjacents aux Highlands. Les bâtiments et les programmes éducatifs de Blandford sont tous fermés à cause du COVID-19. Mais les sentiers sont ouverts, y compris les petites boucles adaptées aux jeunes des groupes scolaires. Dans les bois de Blandford, nous avons repéré d'autres espèces d'oiseaux, dont une nouvelle pour moi : une paruline de palmier au ventre doré et une petite casquette rouillée. On l'appelle une « paruline des palmiers », je suppose, à cause de ses fouilles hivernales dans les Caraïbes et le Yucatan. Nous avons aussi vu un muguet d'ermite, mais nous ne le savions pas à l'époque. Mia a eu une photo d'un homme à poitrine immaculée et on l'a identifiée plus tard. Nous avons enfin vu le scintillement nordique que nous avons entendu aussi, même si nous avons dû le pointes des pieds après lui pour bien regarder. Ce sont des oiseaux élégants avec leur combinaison de taches ci-dessous et de rayures au-dessus, des accents jaunes et rouges, et un croissant de poitrine noir frappant. Mia a aussi obtenu de bonnes photos de braves petites mésanges qui semblaient profiter des projecteurs, posant dans les branches d'épinette pour elle. « De petits paquets de grands enthousiasme », comme les décrivait Aldo Leopold.

Sur le chemin du retour à la voiture, Mia et moi avons rencontré une station de surveillance photo surplombant un étang où trois tortues peintres de bonne taille se bronchaient sur une bûche. Les visiteurs sont invités à placer leur appareil photo sur un support et à prendre une photo, puis à la poster sur un hashtag. Le LCWM veut créer, éventuellement, un time-lapse de montage photo de restauration de l'écosystème.

La restauration n'est pas le mot le plus précis, n'est-ce pas ? La terre passera à quelque chose de plus sauvage et de plus indigène, mais elle ne sera pas restaurée dans un état parfait du passé. Il n'y en a pas, car les écosystèmes sont toujours dynamiques. C'est OK. Le but est de guérir, de créer un lieu résilient et durable qui offre l'hospitalité pour une vie autre que humaine dans la ville, avec des quartiers résidentiels et des rues assez fréquentées à proximité. Ce n'est pas un immense terrain, mais ça suffit.

Pendant ce temps, la guérison prend beaucoup de temps, et les premières étapes ressemblent à un désordre. Les herbes sont rugueuses, les arbres vieux et certains meurent. Le vent et les chicots sont une partie clé d'un habitat en équilibre de toute façon, mais les voir sur un terrain de golf rend l'endroit négligé et négligé. Comme le souligne le site Web de la LCWM, « dans la restauration, la laideur est souvent le premier signe de progrès ».

Malgré cela, les graines sont littéralement plantées pour en faire un écosystème indigène de prairie et de savane. Ça va juste prendre un certain temps. Il y a tout un plan directeur, élaboré par une équipe d'experts avec beaucoup de participation de la communauté, mais chaque phase doit attendre que les pluies, les graines et les créatures fassent leur travail. Il n'y a pas de précipitation, pas si tu veux bien le faire. En attendant et en regardant, nous devons également reconnaître que la période de transition a ses propres grâces. Chanson d'oiseaux et tortues ensoleillées, par exemple. Un tueur, avec de larges bandes noires sur sa poitrine comme une chemise à rayures de marin.

Je me demande ce que tout cela nous suggère, en ce moment où tant de choses semble laid, découragées, négligées. Beaucoup semble mort. Les graines sont-elles plantées ? Je me demande s'il y a un plan directeur. Qu'est-ce qu'on devient ? Toute la laideur est-elle un premier signe de progrès ?

Plus tôt ce matin, Mia et moi sommes allés visiter la tombe de mes parents. C'était le cinq anniversaire de leur mort. « C'est bizarre de penser à eux là-bas, sous la terre », ai-je remarqué alors que nous étions au pied du lit où ils se trouvent maintenant, le marqueur de la tombe comme un oreiller. — Eh bien, ils ne sont pas là, répondit Mia, mon ange de Pâques personnel. « Leurs corps sont », ai-je souligné. Nous mettons des fleurs dans le vase, les plus brillantes que nous puissions trouver, de fausses, de peur que les cerfs ne viennent les manger.

Tant d'attente, de transition, entre les deux. J'essaie de trouver les grâces pendant ce temps.

Debra Rienstra

I am a writer, professor, amateur musician, science fiction fan, and lifelong member of the Reformed Christian tribe. For my day job, I teach early British literature and creative writing at Calvin University, where I have been on the faculty for over twenty years and still need to pedal fast to keep (mostly) ahead of smart, feisty undergraduates. I have published three books, over two hundred essays for The Twelve, and numerous articles, poems, and reviews in popular and scholarly contexts. I have a B.A. from the University of Michigan (Go Blue!) and a M.A. and Ph.D. from Rutgers. My husband and I have three grown children.

16 Comments

  • Daniel J Meeter says:

    Thanks you so much. So wonderful. As soon as I saw the photo on the website, the Flicker, I knew this would be good. That clubhouse was where we had my sister-in-law’s wedding reception decades ago. I love it that this is happening there now. Golf courses, as someone told me once, may look green, but actually they are deserts.

  • Jan Zuidema says:

    The graces are visible in the people who have been forced outside for the first time, for many, in a very long time. Having time, born of boredom or desperation, to actually see and experience the wonders of birds, trees, sky. The rejuvenating ability of the natural world that is so resplendent around us to wipe away the ugliness of our world right now. For some reason our bird feeder mirrors that this year. Instead of a meager few orioles, we have had numerous ones, as well as flickers, sparrows, titmice, three types of woodpeckers, blue jaws, nuthatches, catbirds, bluebirds, indigo buntings. It is as if the Lord is reminding us, every day, of the abundance of his love and care for us and this world. Thank you for putting this into words this morning.

  • Jim says:

    The whole essay is golden and that last graf is priceless. The last sentence will be my mantra for a long time to come.

  • Well thought, well said, and a beautiful message of hope and faith. Thank you and stay well.

    Blessings,

    Mark

  • Scott Hoezee says:

    Thanks, Deb: Really lovely. (And a palm warbler? You lucky goose! Never seen one.)

  • James Schaap says:

    I just don’t understand why I don’t take such walks more often. Thanks for taking me along.

  • Roy Anker says:

    Lovely, Debra. That’s quite a tour.

  • Rob says:

    Thanks for that analogy. It’s a lovely reminder that our hope is often in the unseen seeds that God has planted in and around us. Until they germinate and flourish, we can water them in prayer. In the meanwhile, we can enjoy the many other graces that He has given, even in the mess.

  • Marcia Bosma says:

    I rarely leave comments on these beautiful daily offerings, but this one just really felt special to me. I grew up on the “West Side” and have spent hours walking the trails at Blandford. And although no one in my extended family was a member at The Highlands, we celebrated our big family Christmas there for several years. I’m excited to see the transformation over the coming years. My dad is also a birder, and I have many memories of walking in nature preserves, learning how to identify different birds by their songs and markings. We were reluctant learners much of the time. Now he is busy teaching his grandkids, who are much more interested in the lessons, because they adore the teacher. 🙂
    Beyond the memories of the West Side and the love of birds though, I just really appreciated this picture of waiting for transformation, trusting the process, and looking for meanwhile graces. Thank you.

  • Susan Buist says:

    I saw a bluebird for the first time when I was there a couple weeks ago! Last summer, there was a test plot with lovely flowers toward the west side, and then wide patches of thistles as tall as I was along some of the main paths. It’s fun to watch the landscape change over the seasons and years.

  • RLG says:

    Thanks, Debra, for the analogy, if that’s what your article was meant to be. To me it was vague enough that you could suggest a number of moral lessons. You ask if all this ugliness is a first sign of progress, then cite the incident of your parent’s grave. Of course, Debra, you bring to mind the objective reality that death is the final end. The bodies of dead people in the grave are proof of that. Mia has a different hope, a hope with no objective reality to back it up, only pretense. Is the reality of death one’s final rest from a life time of decay? Or is death, not really death at all, but only a state of being dormant, and such dormancy will spring to life in some glorious future? That may be a point which can be made from plant life but doesn’t follow suit from animal or human life. And which religious pretense do we want to buy into? With no empirical evidence we can pretend anything, can’t we? Science or religion? Maybe the transition you’re suggesting is from being a beautiful manmade golf course to being a beautiful manmade nature preserve. Reincarnation? Thanks, Debra, for a thoughtful article.

  • Joe Engel says:

    When Blandford and the Land Conservancy of West Michigan started their journey with this property nearly four years ago, we could only hope it would engender the type of thoughtful, forward-looking reflections you have so kindly shared in your blog. Kudos for your heartfelt and well-written insights, obvious patience with nature, and your ability to articulate the “meanwhile graces” of this evolving urban sanctuary. A wonderful and refreshing counterpoint to a world abounding with daily challenges! Thanks Debra.

    Joe Engel
    Executive Director
    Land Conservancy of West Michigan

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