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Müde, meinen eigenen Block oder den College-Campus immer wieder auf meinen sanitären Spaziergängen umkreisen zu müssen, lud ich meine Tochter ein, mit mir zu einer kurzen Vogelbeobachtung in einen Park quer durch die Stadt zu gehen. Das Highlands liegt direkt an der Leonard Street, fast direkt gegenüber der Straße, wo ich aufgewachsen bin. Wie ich mich daran erinnere, war The Highlands ein Golfplatz, aber ich habe ihn nur aus der Ferne gesehen — soweit ich wusste, dass er nur für eine exklusive Kundschaft zugänglich war. Meine Freundin Amys Familie waren Mitglieder, la dee da. Aber ich habe nie einen Fuß drauf gesetzt.

Jetzt ist es ein öffentliches Naturschutzgebiet. Die Golfplatzbesitzer erliegen schließlich dem Unvermeidlichen und verkauften das Land an Entwickler, die Eigentumswohnungen bauen wollten. Im Jahr 2017 veranstalteten das Land Conservancy of West Michigan zusammen mit dem Blandford Nature Center, einer langgeliebten gemeinnützigen Bildungsgemeinnützigen direkt neben dem Golfplatz, den Kauf der Immobilie. Erst im letzten Jahr begannen sie ein Restaurierungsprojekt, das diese 121 Hektar in ein „Refugium“ direkt in der Stadt verwandeln wird, mit Wildtierlebensraum, Naturpfaden, Bildungsprogrammen und mehr. Ich wollte besuchen, weil ich neugierig war zu sehen, was die LCWM und BNC Leute mit einem alten Golfplatz machen konnten.

Mia und ich kamen am Vormittag an, ausgestattet mit warmen Jacken, Sonnenbrillen und Fernglas. Wir zogen auf den Kiesparkplatz und bemerkten sofort die Stelle, an der das Clubhaus war, jetzt eine Weite von trockenem Schmutz. Wir begannen zu laufen, nicht ganz sicher, wo die Wege sein sollten. Sie sind an dieser Stelle nur schwach umrissen.

In der Tat, was mich am meisten getroffen hat, war, wie chaotisch alles in diesem Stadium aussieht. Es sieht aus wie ein verlassener Golfplatz. Sie können die alten Fairways ausmachen, jetzt krautig und trocken. Sie können die Wasserzüge sehen, jetzt schlammig und mit getrockneten Gräsern umrandeten. Seit Anfang Mai blätterten die Laubbäume kaum aus, und einige von ihnen sahen arthritisch aus. Einige der Fichten waren völlig tot — gerade dort stehend tot, als hätte jemand einen dreißig Fuß langen Weihnachtsbaum auf den Bordstein gelegt und ihn dort bis zum Frühling gelassen.

Und doch. Die Vögel haben gesungen. Bevor wir sogar auf eine „Spur“ treten, haben wir einen Reiher und einen Falken über Kopf entdeckt. Stock- und Kanada-Gänsepaare sonnen sich ruhig an den Rändern der Teiche, ein Paar mit Gänsekugeln in der Nähe watscheln. Baumschwalben sind geschwungen und eingekreist. Wir hörten Rotbauchspechte und getuftete Titmouses. Vor langer Zeit haben wir ein schönes Paar östlicher Bluebirds entdeckt. Natürlich gab es Rotkehlchen, Kardinäle und Bluejays, Stare und Krähen.

Dennoch, was genau hatte der LCWM an diesem Ort bisher getan, außer das Clubhaus zu verschleiern und ein paar Schilder aufzustellen? Später ging ich auf ihre Website und erfuhr, dass es viel mehr passiert, als ein Amateur wie ich mit bloßem Auge erkennen kann.

Die Highlands dienten seit über hundert Jahren als Golfplatz. Das bedeutete hundert Jahre Rasengras mit starker Bewässerung und Düngung, Abtropfen von Pestiziden und anderen giftigen Substanzen in die umliegende Wasserscheide. Im vergangenen Frühjahr hat der LCWM das Rasengras entfernt. Ich habe es gerade aufgekratzt. Dann haben Freiwillige geholfen, Scads von einheimischen Wildblumen zu pflanzen. Wir werden diese aber noch ein paar Jahre nicht genießen können. Die Blüten werden ihre ersten beiden Jahreszeiten damit verbringen, Wurzeln abzulegen. Mit Partnern vom US Fish and Wildlife Service hat der LCWM auch Feuchtgebiete an Orten ausgegraben, an denen das Land bereits eingetaucht ist. So waren einige dieser Teiche, die die Viecher genossen, nicht nur Wasserzüge, die wild geworden sind. Sie waren neu. Freiwillige haben auch geholfen, eine Reihe von Bluebird-Boxen zu bauen und zu installieren.

Schließlich fanden Mia und ich den kleinen Verbindungsweg in die Wälder des Blandford Nature Center neben den Highlands. Blandfords Gebäude und Bildungsprogramme werden alle wegen COVID-19 stillgelegt. Aber die Trails sind offen, einschließlich kleiner Loops für Jugendliche in Schulgruppen. In Blandfords Wäldern haben wir mehr Vogelarten entdeckt, darunter auch eine neue für mich: einen Palmenwölber mit goldenem Bauch und kleiner rostiger Kappe. Es wird als „Palmwändler“ bezeichnet, denke ich, wegen seiner Wintergräber in der Karibik und Yucatan. Wir sahen auch eine Einsiedler Soor, obwohl wir es damals nicht wussten. Mia hat ein Foto von dem verrückten, fleckigen Kerl bekommen und wir haben es später identifiziert. Wir haben endlich das nördliche Flackern gesehen, das wir auch hörten, obwohl wir ihm die Zehenspitzen hinterher mussten, um einen guten Blick zu bekommen. Sie sind so stilvolle Vögel mit ihrer Kombination aus Flecken unten und Streifen oben, gelben und roten Akzenten und auffälligen schwarzen Brustsichel. Mia bekam auch gute Fotos von tapferen kleinen Kükchen, die das Rampenlicht zu genießen schienen, posiert in Fichtenzweigen für sie. „Kleine Bündel großer Begeisterung“, wie Aldo Leopold sie beschrieben.

Auf dem Rückweg zum Auto stießen Mia und ich auf eine Fotoüberwachungsstation mit Blick auf einen Teich, wo sich drei große Malschildkröten auf einem Baumstamm sonnen. Besucher sind eingeladen, ihre Kameras auf eine Klammer zu setzen und ein Foto zu machen und es dann auf einen Hashtag zu posten. LCWM will schließlich eine Fotomontage Zeitraffer der Ökosystemwiederherstellung erstellen.

Restaurierung ist aber nicht das genaueste Wort, oder? Das Land wird zu etwas Wilderem und Einheimischem übergehen, aber es wird nicht zu einem makellosen, idealen Zustand aus der Vergangenheit wiederhergestellt werden. So etwas gibt es nicht, denn Ökosysteme sind immer dynamisch. Das ist in Ordnung. Der Punkt ist, zu heilen, einen widerstandsfähigen, nachhaltigen Ort zu schaffen, der Gastfreundschaft für ein anderes als menschliches Leben direkt in der Stadt bietet, mit Wohngegenden und ziemlich belebten Straßen in der Nähe. Es ist kein riesiges Stück Land, aber es reicht.

Inzwischen dauert die Heilung lange und die ersten Stadien sehen wie ein Chaos aus. Die Gräser sind peppig, die Bäume alt und einige sterben. Windwurf und Haken sind sowieso ein wichtiger Bestandteil eines Lebensraums im Gleichgewicht, aber wenn man sie auf einem Golfplatz sieht, lässt der Ort vernachlässigt und ungepflegt aussehen. Wie die LCWM-Website betont: „Hässlichkeit ist bei der Restaurierung oft das erste Zeichen des Fortschritts.“

Trotzdem werden die Samen buchstäblich gepflanzt, um dies in ein heimisches Prärie- und Savannenökosystem zu verwandeln. Es wird nur eine Weile dauern. Es gibt einen ganzen Masterplan, der von einem Expertenteam mit viel Community-Input entwickelt wurde, aber jede Phase muss warten, bis die Regenfälle und Samen und Kreaturen ihre Arbeit erledigen. Es gibt kein Eile, nicht, wenn du es richtig machen willst. Während wir warten und beobachten, müssen wir auch erkennen, dass die Übergangszeit ihre eigenen Gnaden hat. Vogelgezwitscher und Sonnenschildkröten, zum Beispiel. Ein KillHirsch, mit breiten schwarzen Bändern über der Brust wie ein Seemannen-Streifen-Hemd.

Ich frage mich, was das alles für uns vorschlägt, gerade jetzt, in dieser Zeit, in der so viel hässlich, ungepflegt, vernachlässigt erscheint. Viel scheint tot zu sein. Werden Samen gepflanzt? Ich frage mich, ob es einen Masterplan gibt. Was werden wir? Ist all die Hässlichkeit ein erstes Zeichen des Fortschritts?

Früher gingen Mia und ich zum Grab meiner Eltern. Es war der fünfjährige Jahrestag ihres Todes. „Es ist seltsam, da unten, unter der Erde, an sie zu denken“, bemerkte ich, als wir am Fuß des Bettes standen, wo sie jetzt liegen, der Grabmarker wie ein Kissen. „Nun, sie sind nicht da“, antwortete Mia, mein persönlicher Osterengel. „Ihre Körper sind“, wies ich darauf hin. Wir legen Blumen in die Vase, die hellsten, die wir finden konnten, gefälschte, damit die Hirsche nicht kommen und sie fressen.

So viel Warten, Übergang, zwischendurch. Ich versuche, die Mittlerweile Gnaden zu finden.

Debra Rienstra

I am a writer, professor, amateur musician, science fiction fan, and lifelong member of the Reformed Christian tribe. For my day job, I teach early British literature and creative writing at Calvin University, where I have been on the faculty for over twenty years and still need to pedal fast to keep (mostly) ahead of smart, feisty undergraduates. I have published three books, over two hundred essays for The Twelve, and numerous articles, poems, and reviews in popular and scholarly contexts. I have a B.A. from the University of Michigan (Go Blue!) and a M.A. and Ph.D. from Rutgers. My husband and I have three grown children.

16 Comments

  • Daniel J Meeter says:

    Thanks you so much. So wonderful. As soon as I saw the photo on the website, the Flicker, I knew this would be good. That clubhouse was where we had my sister-in-law’s wedding reception decades ago. I love it that this is happening there now. Golf courses, as someone told me once, may look green, but actually they are deserts.

  • Jan Zuidema says:

    The graces are visible in the people who have been forced outside for the first time, for many, in a very long time. Having time, born of boredom or desperation, to actually see and experience the wonders of birds, trees, sky. The rejuvenating ability of the natural world that is so resplendent around us to wipe away the ugliness of our world right now. For some reason our bird feeder mirrors that this year. Instead of a meager few orioles, we have had numerous ones, as well as flickers, sparrows, titmice, three types of woodpeckers, blue jaws, nuthatches, catbirds, bluebirds, indigo buntings. It is as if the Lord is reminding us, every day, of the abundance of his love and care for us and this world. Thank you for putting this into words this morning.

  • Jim says:

    The whole essay is golden and that last graf is priceless. The last sentence will be my mantra for a long time to come.

  • Well thought, well said, and a beautiful message of hope and faith. Thank you and stay well.

    Blessings,

    Mark

  • Scott Hoezee says:

    Thanks, Deb: Really lovely. (And a palm warbler? You lucky goose! Never seen one.)

  • James Schaap says:

    I just don’t understand why I don’t take such walks more often. Thanks for taking me along.

  • Roy Anker says:

    Lovely, Debra. That’s quite a tour.

  • Rob says:

    Thanks for that analogy. It’s a lovely reminder that our hope is often in the unseen seeds that God has planted in and around us. Until they germinate and flourish, we can water them in prayer. In the meanwhile, we can enjoy the many other graces that He has given, even in the mess.

  • Marcia Bosma says:

    I rarely leave comments on these beautiful daily offerings, but this one just really felt special to me. I grew up on the “West Side” and have spent hours walking the trails at Blandford. And although no one in my extended family was a member at The Highlands, we celebrated our big family Christmas there for several years. I’m excited to see the transformation over the coming years. My dad is also a birder, and I have many memories of walking in nature preserves, learning how to identify different birds by their songs and markings. We were reluctant learners much of the time. Now he is busy teaching his grandkids, who are much more interested in the lessons, because they adore the teacher. 🙂
    Beyond the memories of the West Side and the love of birds though, I just really appreciated this picture of waiting for transformation, trusting the process, and looking for meanwhile graces. Thank you.

  • Susan Buist says:

    I saw a bluebird for the first time when I was there a couple weeks ago! Last summer, there was a test plot with lovely flowers toward the west side, and then wide patches of thistles as tall as I was along some of the main paths. It’s fun to watch the landscape change over the seasons and years.

  • RLG says:

    Thanks, Debra, for the analogy, if that’s what your article was meant to be. To me it was vague enough that you could suggest a number of moral lessons. You ask if all this ugliness is a first sign of progress, then cite the incident of your parent’s grave. Of course, Debra, you bring to mind the objective reality that death is the final end. The bodies of dead people in the grave are proof of that. Mia has a different hope, a hope with no objective reality to back it up, only pretense. Is the reality of death one’s final rest from a life time of decay? Or is death, not really death at all, but only a state of being dormant, and such dormancy will spring to life in some glorious future? That may be a point which can be made from plant life but doesn’t follow suit from animal or human life. And which religious pretense do we want to buy into? With no empirical evidence we can pretend anything, can’t we? Science or religion? Maybe the transition you’re suggesting is from being a beautiful manmade golf course to being a beautiful manmade nature preserve. Reincarnation? Thanks, Debra, for a thoughtful article.

  • Joe Engel says:

    When Blandford and the Land Conservancy of West Michigan started their journey with this property nearly four years ago, we could only hope it would engender the type of thoughtful, forward-looking reflections you have so kindly shared in your blog. Kudos for your heartfelt and well-written insights, obvious patience with nature, and your ability to articulate the “meanwhile graces” of this evolving urban sanctuary. A wonderful and refreshing counterpoint to a world abounding with daily challenges! Thanks Debra.

    Joe Engel
    Executive Director
    Land Conservancy of West Michigan

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