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Nuestras vidas consisten en una sucesión innumerables de momentos, y la mayoría de ellos parecen pasar inrecordados al olvido. No podemos recordar por la noche los pensamientos y sentimientos que tuvimos por la mañana, y mucho menos los pensamientos y sentimientos de años pasados.

¿Quién de nosotros recuerda nuestra primera infancia: el calor de nuestras madres nos nubla como bebés antes de acostarse y arrullando su amor? ¿O el miedo a quedarse con cuidadores cuyos rostros no reconocíamos? ¿Quién recuerda —o mejor, quiere recordar— las pasiones disruptivas de nuestros años de adolescencia?

Sin embargo, todos estos momentos no pasan al olvido. En algún lugar profundo dentro de nosotros, un lugar que solíamos llamar el alma, se mantienen, y allí se alinean y forman patrones como minerales que cristalizan dentro de una geoda. A medida que pasa el tiempo y se forman los patrones, nuestras almas ganan sustancia y asumen una identidad. Tenemos diferentes nombres para estos patrones. A veces los llamamos suposiciones, a veces presuposiciones o predisposiciones. Con cualquier nombre, nos disponen a pensar y actuar de ciertas maneras.

Mientras los momentos de nuestras vidas se alinean con el tiempo profundamente dentro de nuestras almas, unos pocos tienen el efecto contrario. Estos momentos rompen patrones establecidos y realineamientos de fuerza.

A menudo los llamamos teofanías, porque sentimos que Dios ha aparecido de alguna manera y nos ha dado una nueva identidad y dirección en la vida. Estos son nuestro arbusto ardiente o pequeños momentos de voz. Aunque es raro, la mayoría de nosotros podemos contarlos si hacemos una pausa lo suficiente en nuestras vidas apresuradas y pausas para recordarlos.

Uno de estos momentos teofánicos me llegó cuando tenía diecisiete años en una pista en Houseman Field en Grand Rapids, Michigan.

*****

Desde el jardín de infantes hasta el noveno grado, asistí a una pequeña escuela primaria con unos veinte estudiantes en cada clase. Estudié y jugué con los mismos compañeros durante diez años, sólo unos pocos de ellos que vienen o van a lo largo de los años. Llegamos a conocernos bien, y formamos una comunidad imperfecta para estar seguros, ya que no siempre fuimos amables el uno con el otro. Mi mejor amigo en esos años, que creció para ser policía y había visto el lado seamy de la vida, me dijo justo antes de morir: «Crecimos lentamente. Tuvimos suerte».

Mi vida en esos años era segura, pero mi seguridad estaba amenazada cuando me matriculé en la secundaria. Recuerdo mi primer día, haciendo mi camino a través de los amplios pasillos donde más de mil estudiantes se rebajaron y fluyeron cuando sonó la campana. Me sentí pequeño e insustancial en medio de la tempestosa inundación. Perdido. Ocupado con tales pensamientos, escuché una voz en el intercomunicador anunciando que cualquiera que quiera probar para el campo traviesa debería reunirse a las 3:30 p.m. en el gimnasio.

Decidí que iba a probar para cross-country en el otoño y la pista en la primavera. Me aferré a la idea de que el deporte sería el medio por el cual podría hacerme un lugar para mí y ser reconocido en esta comunidad amorfa.

El deseo es la clave del éxito en los deportes. Pero incluso un mundo de deseo necesita músculo. Cuando entré en la secundaria, yo tenía cinco pies y diez pulgadas, huesudo, pero creciendo. En el primer año no tuve ni la resistencia ni la velocidad para ser un corredor exitoso. Nunca compitió en el equipo universitario en cross country o track, pero en consecuencia tuve mucho tiempo para ver a los demás. Desde el margen, fui testigo del drama elemental del cuerpo enfrentado contra el cuerpo; la maravilla de un corredor que saca fuerza de algún lugar profundo y acelera hacia la victoria; la gloria de los aplausos cuando un corredor con los brazos levantados rompió la cinta. Eso despertó mi apetito por la gloria.

En el segundo año, tuve resistencia pero no velocidad. A través de pura determinación, avanzé a la universidad, pero nunca terminé entre los mejores corredores y rara vez recibí una cinta o medalla. Me paré y observé como otros subían a la plataforma para recibir sus premios y el reconocimiento de los espectadores.

En el tercer año, la velocidad que faltaba comenzó a mostrarse. Ahora yo estaba seis pies y dos pulgadas y pesaba ciento cincuenta y cinco libras, exactamente del tamaño de mi héroe Jim Ryun. Como él, me concentré en correr la milla. Mis tiempos mejoraron semana a semana al igual que mi posición entre los otros milers en la ciudad de Grand Rapids. Gané algunas carreras, y mis tiempos se acercaban al récord escolar, aunque más lejos del récord de la ciudad.

Al final de cada temporada de atletismo, todas las escuelas secundarias de Grand Rapids se reunían en Houseman Field para competir unos contra otros en un encuentro final. Llamó mucha atención en aquel entonces; miles de personas asistieron, y la reunión fue televisada en un canal local. Había perdido ante unos cuantos corredores que estarían en la carrera, pero mi entrenador, Barry Koops, él mismo un récord, me había dado una estrategia. Como yo era un corredor alto, él quería que yo corriera cada una de las cuatro vueltas a un ritmo constante, lo que significaría contener las dos primeras vueltas incluso si me quedara atrás. Me dijo que ganara la ventaja en la tercera vuelta y la mantuviera en la cuarta con mi largo paso y mi impulso.

La estrategia funcionó. Pasé siete corredores en la tercera vuelta, entré en la delantera en la cuarta y la extendi. Me tomé seis segundos de mi mejor tiempo anterior, rompiendo mi récord de secundaria y rompiendo el récord de la ciudad también.

Y algo más destrozado, algo que no podría haber anticipado. Bajando por la recta final y escuchando el zumbido de la multitud, rompí la cinta y me incliné con las manos sobre las rodillas para recuperar el aliento. La gente empezó a correr hacia mí y felicitarme por el registro. A través de la niebla del agotamiento, recuerdo haberme sentido vacío y diciéndome a mí mismo: «No valía la pena».

Durante tres años, había trabajado por este momento: incontables horas, cubos de sudor, tobillos retorcidos y férulas de espinilla. Pensé que el reconocimiento me llenaría de alegría y crearía un lugar para mí en la comunidad. Pero no hubo alegría ni comunidad en nada de esto. Me sentí tan perdido serpenteando entre la multitud en el campo después de la carrera como lo hice ese primer día en la escuela secundaria. En el mismo momento de mi anhelada gloria, sentí la vanidad de todo. Vainglory.

Mirando hacia atrás cincuenta años después, me doy cuenta de que mi vida tomó una nueva dirección en ese momento. Nunca estoy muy seguro de cómo nuestro Dios esquivo nos acompaña en la vida, pero ahora me pregunto si Dios había estado presente en el Campo Houseman, rompiendo a través de mí y rompiendo mis imperfectos supuestos sobre el logro y la gloria. No es que conociera la dirección futura de mi vida en ese momento. Sin embargo, había encontrado que la búsqueda de la gloria personal era infeliz y solitaria. El deseo de mi alma no se satisfizo tan fácilmente; mi inquietud no se calmó tan fácilmente.

Tom Boogaart

Tom Boogaart recently retired after a long career of teaching Old Testament at Western Theological Seminary in Holland, Michigan.

9 Comments

  • mstair says:

    “Through the haze of exhaustion, I remember feeling empty and saying to myself, ‘It wasn’t worth it’”

    Yes … know what you mean. Why is it that we cannot anticipate/pre-learn that before all of the investment we make? We seek something, believe we know what will deliver it, achieve it, and it doesn’t. Perhaps it is just the seeking … to learn to live as a “seeker” … we remember what Jesus said about that life-goal…

  • Helen P says:

    I love your last line:
    “My soul’s desire was not so easily satisfied; my restlessness not so easily calmed.”
    Perhaps that’s why some of us feel we’ve never figured out what we want to do when we grow up. Perhaps our souls are simply not easily satisfied.

  • What a wonderful, thought-provoking post. Thank you and have a blessed Lent.

  • John Kleinheksel says:

    Tom, what self-disclosure.
    I’m almost through reading all the articles in the festschrift in your honor.
    You’ve been self-effacing (from Houseman Field?) yet making huge impacts in people’s lives, the Seminary community, at the intersection of “faith and science”. The value of “community” has been enhanced everyplace you’ve “run your race”.
    Thanks my friend, John

  • Paul Ippel says:

    Thanks, Tom
    I also grew up in that small school and was in class with your sister.
    I spent many Friday nights at Houseman Field, but missed your record run.
    Appreciate each of your contributions to The Twelve

  • Jeff Barker says:

    Beautiful Tom. Another wonderful contribution to your growing list of shared theophanies.

  • Harvey Kiekover says:

    Fulfillment, satisfaction, deep joy, contentment–we earnestly seek them but so often in places they just aren’t. Thank you for a great story of honest humility illustrating this.

    Harvey

  • Barry Koops says:

    Thanks for waking the memories, Tom. I love your “Theophany at Houseman Field.” .It is a beautiful as your performance that Friday night 50 years ago! I believe, too, that God was present at Houseman Field, breaking through to you. I believe God uses those intense, elemental moments to speak to those who listen–like Eric Lidell in”Chariots of Fire” who heard, “God made me fast.” I, too, heard that voice whispering messages to ponder days and years later: When you feel exhausted, you can still go on. Raise your eyes–you can do more than you realize. I have gone ahead of you; don’t be afraid.

    I am still inspired, elevated, watching “the elemental drama of body pitted against body, the wonder of a runner who draws strength from some place deep inside and speeds to victory; the glory of the applause when a runner with arms upraised breaks the tape.” The cheers fade, the crowd thins, but a well paced race is like a well-crafted lecture, a hear-tugging cello concerto, or a perfect sonnet–a thing of beauty we may put in the hand of the hand of the Lord.

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