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Unser Leben besteht aus einer unzähligen Reihe von Momenten, und die meisten von ihnen scheinen ungemerkt in Vergessenheit zu gehen. Wir können uns am Abend nicht an die Gedanken und Gefühle erinnern, die wir am Morgen hatten, viel weniger an die Gedanken und Gefühle aus den vergangenen Jahren.

Wer von uns erinnert sich an unsere frühe Kindheit — die Wärme unserer Mütter, die uns vor dem Schlafengehen als Säuglinge beschmutzen und ihre Liebe pflegen? Oder die Angst davor, bei Betreuern zurückgelassen zu werden, deren Gesichter wir nicht erkannt haben? Wer erinnern—oder besser, will sich an die störenden Leidenschaften unserer Teenagerjahre erinnern?

Doch all diese Momente gehen nicht in Vergessenheit. An einem Ort tief in uns — einem Ort, an dem wir die Seele nannten — werden sie gehalten, und dort richten sie sich aus und bilden Muster wie Mineralien, die sich in einer Geode kristallisieren. Wenn die Zeit vergeht und sich Muster bilden, gewinnen unsere Seelen Substanz und nehmen eine Identität an. Wir haben verschiedene Namen für diese Muster. Wir nennen sie manchmal Annahmen, manchmal Voraussetzungen oder Prädispositionen. Mit welchem Namen auch immer, sie verfügen uns dazu, auf bestimmte Weise zu denken und zu handeln.

Während die Momente unseres Lebens im Laufe der Zeit tief in unseren Seelen ausgerichtet sind, haben einige den gegenteiligen Effekt. Diese Momente zerfallen etablierte Muster und erzwingen Neuausrichtungen.

Wir nennen sie oft Theophanien, denn wir spüren, dass Gott in irgendeiner Weise erschienen ist und uns eine neue Identität und Richtung im Leben gegeben hat. Das sind unser brennender Busch oder stille, kleine Stimmenmomente. Obwohl selten, können die meisten von uns sie erzählen, wenn wir lange genug in unserem eiligen und ernstigen Leben innehalten, um sich an sie zu erinnern.

Einer dieser theophanischen Momente kam zu mir, als ich 17 Jahre alt war, auf einer Strecke im Houseman Field in Grand Rapids, Michigan.

*****

Vom Kindergarten bis zur neunten Klasse besuchte ich eine kleine Grundschule mit etwa zwanzig Schülern in jeder Klasse. Ich habe zehn Jahre lang mit denselben Klassenkameraden studiert und gespielt — nur wenige von ihnen kommen oder gehen über die Jahre. Wir lernten uns gut kennen, und wir bildeten eine Gemeinschaft, unvollkommen, um sicher zu sein, da wir nicht immer freundlich zueinander waren. Mein bester Freund in jenen Jahren, der als Polizist aufgewachsen und die seelige Seite des Lebens gesehen hatte, sagte zu mir kurz vor seinem Tod: „Wir sind langsam aufgewachsen. Wir hatten Glück.“

Mein Leben in diesen Jahren war sicher, aber meine Sicherheit wurde bedroht, als ich mich in die High School eingeschrieben habe. Ich erinnere mich an meinen ersten Tag, als ich durch die breiten Gänge ging, wo mehr als tausend Schüler ebbbten und floss, als die Glocke klingelte. Ich fühlte mich klein und unbedeutend inmitten der heftigen Flut. Verloren. Mit solchen Gedanken beschäftigt, hörte ich eine Stimme auf der Gegensprechanlage, die ankündigte, dass jeder, der für Cross-Country ausprobieren möchte, um 15.30 Uhr in der Turnhalle treffen sollte.

Ich beschloss, dass ich im Herbst für Langlauf ausprobieren und im Frühjahr Track. Ich ergriff die Vorstellung, dass Sport die Mittel sein würde, mit denen ich einen Platz für mich schaffen und in dieser amorphen Gemeinschaft anerkannt werden könnte.

Wunsch ist der Schlüssel zum Erfolg im Sport. Aber selbst eine Welt der Begierde braucht Muskel. Als ich die Highschool betrat, war ich fünf Fuß zehn Zentimeter, knöcherig, aber wuchs. Im ersten Jahr hatte ich weder die Ausdauer noch die Geschwindigkeit, ein erfolgreicher Läufer zu sein. Ich habe nie im Varsity Team teilgenommen, weder im Langlauf noch in der Strecke, aber deshalb hatte ich genug Zeit, um die anderen zu sehen. Von der Seitenlinie, Ich sah das elementare Drama des Körpers gegen den Körper entsteint; das Wunder eines Läufers, der Kraft von irgendeinem Ort tief im Inneren zieht und beschleunigt zum Sieg; der Ruhm des Applaus, als ein Läufer mit erhobenen Armen das Band brach. Es weckte meinen Appetit auf Ruhm.

Im zweiten Jahr hatte ich Ausdauer, aber nicht Geschwindigkeit. Durch schiere Entschlossenheit, bin ich in die Variität gerückt, aber nie unter den Top-Läufern fertig und erhielt selten ein Band oder eine Medaille. Ich stand und beobachtete, wie andere die Plattform bestiegen, um ihre Auszeichnungen und die Anerkennung der Zuschauer zu erhalten.

Im dritten Jahr zeigte sich die fehlende Geschwindigkeit. Ich war jetzt sechs Fuß zwei Zoll und wog hundertfünfundfünfzig Pfund, genau die Größe meines Helden Jim Ryun. Wie er, konzentrierte ich mich darauf, die Meile zu laufen. Meine Zeiten haben sich Woche zu Woche verbessert, ebenso wie mein Stand unter den anderen Meilern in der Stadt Grand Rapids. Ich gewann einige Rennen, und meine Zeiten näherten sich dem Schulrekord, obwohl weiter weg vom Stadtrekord.

Am Ende jeder Streckensaison trafen sich alle High Schools in Grand Rapids im Houseman Field, um in einem Finale gegeneinander zu konkurrieren. Es zog damals viel Aufmerksamkeit auf sich, Tausende nahmen teil, und das Treffen wurde auf einem lokalen Sender im Fernsehen übertragen. Ich hatte einige der Läufer verloren, die im Rennen sein würden, aber mein Trainer Barry Koops, selbst ein Rekord-Meiler, hatte mir eine Strategie gegeben. Weil ich ein großer Läufer war, wollte er, dass ich jede der vier Runden in einem konstanten Tempo renge, was bedeuten würde, dass ich die ersten beiden Runden zurückhalte, selbst wenn ich zurückbringe. Er sagte mir, ich solle die Führung in der dritten Runde gewinnen und sie in der vierten mit meinem langen Schritt und Schwung halten.

Die Strategie hat funktioniert. In der dritten Runde passierte ich sieben Läufer, brach in die Führung in der vierten und erweiterte sie. Ich nahm sechs Sekunden von meiner letzten Bestzeit, zerschmettert meine High School Rekord und brach auch den Stadtrekord.

Und etwas anderes zerschmettert, etwas, das ich nicht erwarten konnte. Als ich die Heimstrecke hinunterkam und das Summen der Menge hörte, brach ich das Band und beugte sich mit meinen Händen auf den Knien, um meinen Atem zu fangen. Die Leute begannen zu mir zu laufen und gratulierten mir zur Aufzeichnung. Durch den Dunst der Erschöpfung erinnere ich mich, dass ich mich leer fühlte und zu mir sagte: „Es war es nicht wert.“

Drei Jahre lang hatte ich für diesen Moment gearbeitet — unzählige Stunden, Schweiß, verdrehte Knöchel und Schienbeinschienen. Ich dachte, die Anerkennung würde mich mit Freude erfüllen und einen Platz für mich in der Gemeinschaft schaffen. Aber es gab keine Freude oder Gemeinschaft in irgendeinem davon. Ich fühlte mich nach dem Rennen als verlorenes Mäandern unter der Menge auf dem Infield wie am ersten Tag in der High School. Im Augenblick meines erhofften Ruhmes spürte ich die Eitelkeit von allem. Vainglory.

Wenn ich fünfzig Jahre später zurückblickte, erkenne ich, dass mein Leben in diesem Moment eine neue Richtung eingeschlagen hat. Ich bin mir nie ganz sicher, wie unser schwer fassbare Gott uns im Leben begleitet, aber ich frage mich jetzt, ob Gott im Houseman Field anwesend gewesen war, zu mir durchbrochen und meine fehlerhaften Annahmen über Leistung und Herrlichkeit zerbrach. Es ist nicht so, dass ich die zukünftige Richtung meines Lebens in diesem Moment kannte. Aber ich hatte das Streben nach persönlicher Herrlichkeit als freudig und einsam erwiesen. Das Verlangen meiner Seele war nicht so leicht befriedigt; meine Unruhe beruhigte sich nicht so leicht.

Tom Boogaart

Tom Boogaart recently retired after a long career of teaching Old Testament at Western Theological Seminary in Holland, Michigan.

9 Comments

  • mstair says:

    “Through the haze of exhaustion, I remember feeling empty and saying to myself, ‘It wasn’t worth it’”

    Yes … know what you mean. Why is it that we cannot anticipate/pre-learn that before all of the investment we make? We seek something, believe we know what will deliver it, achieve it, and it doesn’t. Perhaps it is just the seeking … to learn to live as a “seeker” … we remember what Jesus said about that life-goal…

  • Helen P says:

    I love your last line:
    “My soul’s desire was not so easily satisfied; my restlessness not so easily calmed.”
    Perhaps that’s why some of us feel we’ve never figured out what we want to do when we grow up. Perhaps our souls are simply not easily satisfied.

  • What a wonderful, thought-provoking post. Thank you and have a blessed Lent.

  • John Kleinheksel says:

    Tom, what self-disclosure.
    I’m almost through reading all the articles in the festschrift in your honor.
    You’ve been self-effacing (from Houseman Field?) yet making huge impacts in people’s lives, the Seminary community, at the intersection of “faith and science”. The value of “community” has been enhanced everyplace you’ve “run your race”.
    Thanks my friend, John

  • Paul Ippel says:

    Thanks, Tom
    I also grew up in that small school and was in class with your sister.
    I spent many Friday nights at Houseman Field, but missed your record run.
    Appreciate each of your contributions to The Twelve

  • Jeff Barker says:

    Beautiful Tom. Another wonderful contribution to your growing list of shared theophanies.

  • Harvey Kiekover says:

    Fulfillment, satisfaction, deep joy, contentment–we earnestly seek them but so often in places they just aren’t. Thank you for a great story of honest humility illustrating this.

    Harvey

  • Barry Koops says:

    Thanks for waking the memories, Tom. I love your “Theophany at Houseman Field.” .It is a beautiful as your performance that Friday night 50 years ago! I believe, too, that God was present at Houseman Field, breaking through to you. I believe God uses those intense, elemental moments to speak to those who listen–like Eric Lidell in”Chariots of Fire” who heard, “God made me fast.” I, too, heard that voice whispering messages to ponder days and years later: When you feel exhausted, you can still go on. Raise your eyes–you can do more than you realize. I have gone ahead of you; don’t be afraid.

    I am still inspired, elevated, watching “the elemental drama of body pitted against body, the wonder of a runner who draws strength from some place deep inside and speeds to victory; the glory of the applause when a runner with arms upraised breaks the tape.” The cheers fade, the crowd thins, but a well paced race is like a well-crafted lecture, a hear-tugging cello concerto, or a perfect sonnet–a thing of beauty we may put in the hand of the hand of the Lord.

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