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J'ai dit : « Oui ! » sans vraiment y penser. Ce groupe de jeunes était devenu mes amis. Nous avions travaillé ensemble dans les vastes serres de Nes Ammim, un moshav niché dans la vallée d'Asher, en Galilée occidentale, en Israël, où ma famille et moi passons un an de sabbatique.

Marchant entre les longues rangées de roses Mercedes et Jaguar, nous en avions coupé près de trois millions, sans compter celles imparfaites que nous avions jetées. Mes amis m'avaient appris à reconnaître quand un bourgeon était prêt à être coupé, à tailler pour une production maximale et à détecter l'araignée rouge redoutée. Nous avions traversé des saisons de chaleur flétrante, de froid humide et de pluies violentes. Ils ont passé de longues heures et travaillé dur, ces jeunes volontaires d'Europe.

J'ai dit : « Oui ! J'adorerais faire de la randonnée dans le désert du Néguev avec vous. » J'étais flatté qu'ils aient demandé. Je n'ai pas pensé à l'état de mon genou gauche, qui manque le ligament croisé antérieur, ni au conditionnement de mes amis, qui étaient plus de vingt ans de moins que moi — deux d'entre eux s'étaient entraînés pour courir le marathon israélien à Ein Gedi près de la mer Morte.

Le lendemain, nous étalons des cartes sur la table et planifions l'itinéraire et les repas. Trois ans auparavant, un de mes amis, Andries, s'était rendu dans une oasis éloignée alimentée par le printemps et s'était produit sur une paire de panthères noires, extrêmement rares et rarement vues. Il voulait les chercher à nouveau.

Je voulais errer dans le désert, espérant peut-être trouver un Dieu insaisissable comme beaucoup avant moi l'avaient fait : Moïse et le buisson ardent ; Agar et la source d'eau ; Élie et la petite voix. La randonnée prendrait trois jours, et nous devions porter notre propre eau. Des litres d'eau ! J'ai atteint instinctivement mon genou gauche.

Des milliers et des milliers de pèlerins comme moi viennent chaque année en Israël/Palestine. Nous venons parce que nous avons entendu dire qu'il y a quelque chose de spirituel dans la géographie, quelque chose de sacré dans la constellation particulière du ciel, de la terre et de l'eau. Et bien sûr, la géographie commence à vous affecter. Dans la vallée d'Asher, la clarté cristalline du ciel altère votre sens de la distance et vous donne un sentiment de connexion avec le monde qui vous entoure, un sentiment d'omniprésence. Vous êtes convaincu que vous pouvez tendre la main et toucher les collines lointaines de Judée au lever du soleil et les étoiles après le coucher du soleil.

Le rythme du ciel domine la vie et transforme la terre — soleil et nuages, chaleur et froid, sécheresse et pluie, été et hiver. Le soleil d'été est exigeant et exporte un lourd hommage d'eau de la part du peuple et de la terre. Il se rachette et se fissure toute surface qu'il touche, que ce soit la peau ou le sol. Les pluies hivernales sont gracieuses. Ils tombent abondamment et peignent le paysage aride avec des herbes et des arbustes colorés, des fruits et des fleurs. Contrairement au changement plus progressif de saison dans une grande partie de l'Amérique du Nord, le changement dans la vallée d'Asher se produit en quelques jours, un clin d'œil virtuel. Le pouvoir vivifiant de l'eau est si évident qu'elle éveille une âme endormiste devant la présence de Dieu. Est-il étonnant que ce coin du monde soit le berceau du judaïsme, du christianisme et de l'islam ?

Si la terre est une toile sur laquelle le ciel peint, le Néguev est une galerie. Chaque virage sur le sentier est un autre spectacle d'une beauté à couper le souffle. Les beaux coups de pinceau du soleil, de la pluie et du vent ont créé des toiles qui brillent comme celles de van Gogh. Pourtant, le désert est jaloux de sa beauté. La chaleur fait peser un lourd tribut de la part de ses visiteurs, et le terrain accidenté punit tout faux pas avec une douleur tordue.

Dès le premier matin de notre randonnée, le désert me donnait le meilleur de moi. L'eau était lourde sur mon dos. J'étais instable et je me suis retrouvé concentré non pas sur la beauté qui m'entoure, mais sur mes pieds. J'ai placé un pied devant l'autre et j'ai compté sans réfléchir mes pas. Après quelques heures de randonnée, nous nous sommes reposés à l'ombre d'un rocher et avons bu notre précieuse eau. J'ai avalé l'eau avec avidité et j'ai connu une double bénédiction. Ça m'a rafraîchi et allégé ma charge.

Andries, notre chef, a dit qu'il y avait un printemps à venir. Mais je ne pouvais pas imaginer où. Le sol devant nous semblait plat et sans vie. Nous sommes vite arrivés au bord d'un canyon de boîte. En regardant vers le bas, j'ai vu le vert à l'extrémité fermée du canyon et un petit ruban d'eau s'enfuir. Nous avons descendu le mur du canyon et suivi le ruban d'eau jusqu'à sa source. Il y avait une piscine, et au-dessus d'elle l'eau coulait d'une couche de roche à mi-hauteur du mur du canyon.

Andries a expliqué que la plupart des couches de sédiments qui composent la croûte du Néguev sont poreuses, mais quelques-unes ne le sont pas. Quelle pluie il y a tombe au sol et s'infiltre à travers les couches jusqu'à ce qu'il arrive à une pluie impénétrable. Ensuite, l'eau se déplace latéralement et vers le bas jusqu'à ce qu'elle trouve une rupture dans la couche et tombe dans une piscine. Il y avait ici une piscine profonde, une concentration d'eau de kilomètres et de kilomètres de désert.

Nous nous sommes déshabillés à nos sous-vêtements et nous sommes restés sur le bord, orteils l'eau et en inhalant son parfum. Comme les pèlerins arrivés à la porte du ciel, nous étions étourdis avec impatience. Cette oasis luxuriante était si inattendue, si sans précédent, si imméritée.

J'ai plongé et j'ai senti comme si j'avais cassé un avion et passé dans une autre zone. L'eau fraîche m'a enroulé et a tenu mon corps fatigué. Je suis resté dans cette profonde étreinte jusqu'à ce que mes poumons me rappellent ma place dans le monde que j'avais laissé derrière moi. J'ai ressuscité, inhalé et plongé encore et encore.

Finalement, je me suis retiré et je me suis assis sur le bord de la piscine avec les pieds pendants dans l'eau. J'ai regardé le ruisseau régulier tomber du mur du canyon au-dessus de la piscine et j'ai observé les graminées poussant et les fleurs fleurissant sur le mur et autour de la piscine, un jardin suspendu.

Je me sentais comme si je venais d'être baptisé et revendiqué par Dieu.

Tom Boogaart

Tom Boogaart recently retired after a long career of teaching Old Testament at Western Theological Seminary in Holland, Michigan.

4 Comments

  • John Kleinheksel says:

    Dear Tom,
    Thanks for the tour of the wilderness. The blessing of “water”.
    I’ve downloaded (a long time ago), your thoughts on “Water” as a metaphor of “tehom” (the deep) and the springs of living water coming from inside of us because of God’s work within us.
    And now Jeff Munroe gave me a copy of the essays in honor of your impact at WTS. Wow! What a book.
    Springs in the desert indeed. Blessed Lent season to all. John

  • Sharon A Etheridge says:

    Thanks so much for this story. It made me want to experience the same things.

  • Daniel Meeter says:

    The desert is jealous of its beauty. Excellent.

  • Debra K Rienstra says:

    Beautifully and vividly described. More, please!

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