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Was wissen wir über sie? Sie war nur ein Kind, nicht mehr als zwei Jahre alt, aber sie war vordergründig, ein Propellerdampfer gebaut für die Great Lakes in Buffalo, NY, wo Tausende von europäischen Einwanderern darauf warteten, an die Grenze des amerikanischen Mittleren Westens transportiert zu werden, alle von Fremden in einem fremden Land. An Bord war so viel Ladung wie sie konnte — Kaffee, Melasse und Hardware, ganz zu schweigen von Menschen, Hunderte von ihnen.

Es war November 1847, also als der Phoenix Buffalo verließ, gebunden nach Wisconsin, könnte die Crew wohl feierlich gewesen sein — schließlich war es spät im Jahr, und die Besitzer hatten deutlich gemacht, dass diese Reise der letzte sein würde, bevor der alte Mann Winter die Dinge tückisch machen würde, Lake Michigan Wintersturm nicht zu sein gespielt mit.

Allein nach Gewicht war der größte Teil der Ladung Niederländisch — bis zu 250 Einwanderer kletterten an Bord für die letzte Etappe ihrer Reise in ein neues Zuhause in einem neuen Land, nach Sheboygan County, Wisconsin, den Ort, den die Führer beschlossen hatten, ein Land, dessen Wälder Tage und Tage harter Arbeit bedeuteten, wenn der weiche und sandige Boden für Kulturpflanzen freigegeben werden. Sie wollten Farm. Wie alle Immigranten wollten sie wirklich eine neue Chance.

Die meisten, wenn nicht alle, waren „Separatisten“, Mitglieder einer religiösen Sekte, die „Afscheiding“ genannt wurde, die Rebellenkirche, Erzkonservative, die die niederländische Staatskirche nicht lange zuvor verlassen hatten und deren Verfolgung durch zivile Behörden ihre Ohren und Herzen den Möglichkeiten der Einwanderung in ein neues Land, wo sie frei sein könnten. Sie waren ein amerikanischer Trope.

Historiker behaupten, dass Lake Erie ruhig war, als sie Buffalo am 11. November verließen, das Wetter überhaupt nicht so bedrohlich war, wie es sein könnte. Aber es wurde schnell böse. Die Menschen nahmen Zuflucht, wo sie an Bord konnten, als die Schwellungen wie die Schultern der Riesen aufstiegen und alles an Bord rollen machten. Als sie durch die Meerenge bei Mackinaw kamen, Lake Michigan war nicht mehr fair ein Gastgeber, die Stürme gingen unvermindert

Dann, langsam südwärts, zog der Phoenix in ruhigere Gewässer und betrat den Hafen von Manitowoc, nur 30 Meilen von den Träumen so vieler an Bord entfernt. Etwas Ladung wurde an Land gebracht, aber als der Kapitän die Rückkehr des Windes bemerkte, hielt er sein Schiff im Hafen, bis sich der See beruhigte. Die Crew ging an Land. Einige behaupteten, sie seien betrunken zurückgekehrt.

Um einen Uhr morgens, der See ruhig, die Nacht voller Sterne, ging der Phoenix für die letzte Etappe einer Reise, ich bin sicher, dass einige glaubten, würde nie enden, auf dem Weg zum Sheboygan Hafen. Vielleicht war es Eile, die das Feuer entzündet; einige glaubten, es sei eine schäbliche Nachlässigkeit, die von Getränken angetrieben wurde. Was auch immer die Ursache ist, diese Kessel überhitzten und entzündeten die Hölzer über ihnen. Bald stieg das Phoenix Dampferschiff in Flammen auf.

Bald genug, dass die Passagiere spät in dieser Nacht, 21. November 1847, auf zwei Möglichkeiten geweckt wurden: die Flammen hinter ihnen oder das Wasser darunter. Beide bedeuteten Tod. 250 starben, viele — die meisten — Hollanders. Aber wer hat eigentlich gezählt? —schließlich waren sie nur Einwanderer.

Als ich ein Junge war, erzählte ein Highwayschild entlang der alten 141, der Sauk Trail, die Geschichte. Meine Eltern wussten nicht viel davon, erwähnten es nie, wie ich mich erinnere. Mamas Leute waren hier, bevor es passierte; Opa Schaap und seine Familie kamen erst neunzig Jahre danach an.

Es war das Highway-Zeichen, das die Geschichte in mich steckte, nicht nur den tragischen und schrecklichen Tod da draußen auf dem Wasser, auf dem See, der als ich ein Junge war, sondern es war auch eine Geschichte über „Stamm“, weil ich irgendwie als Kind verstand — niemand hat mich so viel beigebracht — dass diejenigen, die starben, von einer Kraft von Natur mein eigenes Volk.

Es war eine ruhige Nacht, schätze ich. Als das Schiff in Flammen aufstieg, versammelten sich Sheboygan-Bewohner am Strand, weil das Feuer allzu schrecklich sichtbar war. Als die wenigen Rettungsboote an die Küste kamen (nur vierzig überlebten), konnte ich nicht anders als denken, dass die Leute dort am Strand die Schreie hören mussten.

Ich habe es so sehr gemacht, dass die allererste Geschichte, die ich je schrieb, über den Phönix, über Gottes Gegenwart in der Dunkelheit und andere mystifizierende Fragen, über Leiden und Tod, über Leben und Hoffnung war.

Irgendwie, hier im Tal der Tränen, hatte ich im Sinn, dass dieses krasse Kapitel menschlicher Traurigkeit Teil einer Geschichte war, einer Einwanderergeschichte, die ich trage, wie so viele von uns.

Phoenix Katastrophengrabstein, Gibbsville, WI

James C. Schaap

James Calvin Schaap is a retired English prof who has been something of a writer for most of the last 40 years. His latest work, a novel, Looking for Dawn, set in reservation country, is the story of two young women joined by their parents' mutual brokenness and, finally, a machine-shed sacrament of reconciliation. He writes and narrates a weekly essay on regional history for KWIT, public radio, Sioux City, Iowa. He and his wife Barbara live on the northern edge of Alton, Iowa, the Sgt. Floyd River a hundred yards or so from their back door. They have a cat--rather, he has them.

9 Comments

  • Daniel J Meeter says:

    I always look forward to your posts. I had read about the Phoenix before, and it’s always worth remembering, for the sake of those who died. Perhaps you know the story of the General Slocum in the East River.

  • Andrew Rienstra says:

    Also, remember the story of that tragic event from my days in Sheboygan County, never better told than you did today! I remember your grandfather telling us about it one evening at the dinner table. Have a number of memories of those evening meals with him.

  • Phil says:

    A powerful reminder of many things, including the power of the Great Lakes. Thanks to the author. One small correction: Straits of Mackinac, not Mackinaw (though Mackinac is pronounced Mackinaw).

  • Pam Adams says:

    Jim, I forwarded your retelling of that event to Chuck, who lives in Sheboygan. Thank you for another immigrant story.

  • Fred Mueller says:

    Sailors know the mantra, “Let the boat take care of you.” Modern fiberglass keel boats will do that. I have experienced the safety of a modern sailboat in horrible weather. I can only imagine therefore the terror of a wooden steamship furiously burning, death either way as you said. Your blog conveyed the horror those poor people experienced in that frigid water.

  • Trudy (Harmelink) Bosman says:

    I was just thinking of looking for more information about this. Thanks for this telling of what happened.

  • Henry Ottens says:

    Always good (and sad) to be reminded of that bit of tragic and fascinating history off the shore where my wife grew up. Like you, she didn’t know what had happened in her “back yard” some 170 years ago. Its oral retelling had long petered out by the time the historical marker appeared 150 years after the fact.

  • Thank you for this. It is easy for some of us to forget the dangers and horrors that all immigrants have faced over the years.

  • Sue Preder says:

    Tragic! The story of the Phoenix sure made me understand their trials and was the direct reason why I have such a huge data base of geneology, as our family were direct descendent of one of the survivors from this ship accident. Thank you.

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