Skip to main content
en flag
nl flag
zh flag
fr flag
de flag
ja flag
ko flag
ru flag
es flag
Listen To Article

Leven in een cultuur die consumptie prijst, is het moeilijk om de druk van het materialisme en de leegte van de uitgaven te erkennen.In 1882 werd Ellen Sardy, een „goed geklede vrouw van middelbare leeftijd met een respectabele uitstraling”, betrapt op winkeldiefstal. In de Sixth Avenue winkel van Simpson, Crawford en Simpson nam Ellen Sardy drie paar kousen en vijf stukken zijde, items van aanzienlijke waarde in de jaren 1880. „Sardy werd vrijgelaten toen haar advocaat de diefstal toegaf, maar 'vroeg clementie omdat de gevangene al een tijdje zwak was geweest en niet altijd verantwoordelijk was voor haar daden. ' De zaak Sardy was waarschijnlijk niet het eerste pleidooi in New York City, maar het lijkt de eerste keer dat de rechtbank het excuus en de definitie van de middenklasse shopper accepteerde.” Volgens historicus Elaine S. Abelson „was kleptomanie een quasi-medische term die het imago oproepte van een vrouw van bepaalde middelen en onbepaalde jaren die regelmatig goederen uit grotere warenhuizen namen zonder de formaliteit van betaling.” Met andere woorden, kleptomanie was een term voor vrouwelijke winkeldieven uit de middenklasse. Interessant is dat vrouwen uit de arbeidersklasse die betrapt werden op winkeldiefstal alleen geclassificeerd als dieven. Het nummer van 1887 juli van het American Journal of Insanity publiceerde een paper over kleptomanie. Dr. Orpheus Everts, hoofdinspecteur van het Cincinnati Sanitarium, definieerde kleptomanie als een „natuurlijk verlangen om overdreven door ziekte te accumuleren”. Everts legde het geval uit van een negenendertigjarige vrouw, die weduwe was, en een moeder van een 'goede samenleving', gaf toe tot het asiel als hysterisch met een geschiedenis van kleptomanie, en beschreven als lijden aan 'baarmoederziekte manie ', die Everts definieerde als 'diefstal en erotiek met hysterie'. De Amerikaanse editie van het leerboek, Clinical Lectures on Mental Diseases uit 1884 noemde „ovariële krankzinnigheid” en kleptomanie als grotere kwesties in verband met „verstoorde menstruatie” die „constant gevaar was voor de mentale stabiliteit van sommige vrouwen” 1880 Artsen en advocaten verdedigden Ellen Sardy als „een respectabele, goed verbonden dame, maar blijkbaar een kleptomaan.” Blanke vrouwen uit de middenklasse beweerden vaak dat ze geen herinnering hadden aan het nemen van de koopwaar, en hadden geen reden om dat te doen, omdat ze in staat waren om alles te betalen wat ze wilden kopen en daarom de koopwaar niet hoefden te stelen. Abelson interpreteert deze negentiende-eeuwse diagnoses als het versterken van gevestigde opvattingen over klasse en geslacht. Kleptomanie definieerde de voortplantingsfuncties van vrouwen als inherent ziek, omdat deze mania's werden herleid tot de baarmoeder en samenkwamen met zowel ziekte als gedragsonregelmatigheden. Het leek ook ideeën te impliceren over inherente vrouwelijke zwakte. Bovendien slaagde medische expertise erin om „een criminele handeling om te zetten in een fysiek symptoom”. Dr. Arthur Conan Doyle schreef in een brief aan de London Times: „Als er enige twijfel bestaat over morele verantwoordelijkheid... moet het voordeel van de twijfel zeker worden gegeven aan iemand wiens geslacht en positie... haar een dubbele aanspraak maken op onze overweging. Het is in de spreekkamer en niet naar de cel dat ze moet worden gestuurd.” Blijkbaar werden blanke vrouwen uit de middenklasse verondersteld volledig te worden geregeerd door hun biologie en inherent kwetsbaar en onstabiel.Misschien is de interessantere vraag waarom de diagnoses van kleptomanie dergelijke acceptatie gevonden, onder de medische en juridische experts van de dag. Immers, als winkeldiefstal als een misdaad werd beschouwd in plaats van een ziekte, wat zou dan verklaren waarom 'respectabele' blanke, middenklasse vrouwen in grote aantallen criminelen werden? Er is een gebrek aan doordachte aandacht voor de dubbele druk van consumptie en materialisme, met name voor blanke vrouwen uit de middenklasse, zowel in de jaren 1880 als in het heden. Een diagnose die zowel als verklaring als excuus voor slecht gedrag werkt, lijkt veel aantrekkingskracht te hebben, in de jaren 1880 en misschien in het heden.

Elaine S. Abelson, „De uitvinding van Kleptomanie”, Signs, Vol. 15, nr. 1 (herfst, 1989), 123-143. Zie ook, Elaine S. Abelson, When Ladies Go A-Thieving: Middle Class Shoplifters in het Victoriaanse warenhuis, (New York, Oxford University Press, 1992).

Rebecca Koerselman

Rebecca Koerselman teaches history at Northwestern College in Orange City, IA.

One Comment

  • Daniel Meeter says:

    Credit to you, Prof. Koerselman, for once again reporting something telling that the rest of us will have missed, or ignored. Apart from the issues you raise of gender and class identity, what is an American but a “consumer,” and how has our American relationship to the rest of the world and its resources not been national kleptomania?

Leave a Reply