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Viviendo en una cultura que alaba el consumo, es difícil reconocer la presión del materialismo y el vacío del gasto.En 1882, Ellen Sardy, una «mujer de mediana edad bien vestida y de apariencia respetable», fue sorprendida robando en tiendas. Mientras estaba en la tienda de la Sexta Avenida de Simpson, Crawford y Simpson, Ellen Sardy se llevó tres pares de medias y cinco piezas de seda, artículos de gran valor en la década de 1880. «Sardy fue liberada cuando su abogado admitió el robo pero 'pidió clemencia alegando que la prisionera durante algún tiempo había sido débil y no siempre era responsable de sus acciones'. El caso Sardy probablemente no fue el primer alegato de este tipo en la ciudad de Nueva York, pero parece ser la primera vez que el tribunal acepta la excusa y la definición del comprador de clase media». Según la historiadora Elaine S. Abelson, «cleptomanía era un término casi médico que evoca la imagen de una mujer de algunos medios y años indeterminados que regularmente tomaba mercancía de grandes almacenes sin la formalidad de pago». En otras palabras, cleptomanía era un término para las ladradoras de tiendas de clase media. Curiosamente, las mujeres de la clase trabajadora sorprendidas robando en tiendas fueron clasificadas como ladrones. El número de julio de 1887 del American Journal of Insanity publicó un artículo sobre la cleptomanía. El Dr. Orpheus Everts, superintendente del Sanatorio de Cincinnati, definió la cleptomanía como un «deseo natural de acumularse exagerado por la enfermedad». Everts explicó el caso de una mujer de treinta y nueve años, viuda y madre de «buena sociedad», admitida en el asilo como histérica con antecedentes de cleptomanía y descrita como «manía de la enfermedad del útero «, que Everts definió como «hurto y erotismo con histeria». La edición estadounidense de 1884 del libro de texto Clinical Lectures on Mental Diseases citó la «locura ovárica» y la cleptomanía como cuestiones más amplias asociadas con la «menstruación alterada» que era «un peligro constante para la estabilidad mental de algunas mujeres». Los médicos y abogados defendieron a Ellen Sardy como «una respetable, mujer bien conectada, pero evidentemente cleptómana». Las mujeres blancas de clase media solían afirmar que no tenían memoria de haberse llevado la mercancía y no tenían motivos para hacerlo, porque podían pagar por cualquier cosa que quisieran comprar y, por lo tanto, no necesitaban robar la mercancía. Abelson interpreta estos diagnósticos del siglo XIX como un refuerzo de las nociones establecidas sobre clase y género. La cleptomanía definió las funciones reproductivas de la mujer como inherentemente enfermas, ya que estas manías se remontaban al útero y se combinaban tanto con la enfermedad como con las irregularidades del comportamiento. También parecía implicar ideas sobre la debilidad femenina inherente. Además, la pericia médica logró «transformar un acto delictivo en un síntoma físico». El Dr. Arthur Conan Doyle escribió en una carta al London Times, «si hay alguna duda de responsabilidad moral... el beneficio de la duda sin duda debería darse a alguien cuyo sexo y posición... le dan un doble reclamo a nuestra consideración. Es en el consultorio y no en la celda donde debe ser enviada». Al parecer, las mujeres blancas de clase media se suponía que estaban completamente gobernadas por su biología e intrínsecamente frágiles e inestables.Tal vez la pregunta más interesante es por qué los diagnósticos de cleptomanía encontraron tal aceptación, entre los expertos médicos y legales de la época. Después de todo, si el robo en tiendas se considerara un delito en lugar de una enfermedad, ¿qué explicaría por qué las mujeres blancas «respetables» de clase media se estaban convirtiendo en criminales en un número significativo? No hay una consideración reflexiva de las presiones gemelas del consumo y el materialismo, particularmente para las mujeres blancas de clase media, tanto en la década de 1880 como en la actualidad. Un diagnóstico que funciona tanto como explicación como excusa para el mal comportamiento parece tener un gran atractivo, en la década de 1880, y quizás en el presente.

Elaine S. Abelson, «La invención de la cleptomanía», Signs, vol. 15, n.º 1 (otoño de 1989), 123-143. Véase también, Elaine S. Abelson, When Ladies Go A-Thieving: Middle Class Shoplifters in the Victorian Department Store, (Nueva York, Oxford University Press, 1992).

Rebecca Koerselman

Rebecca Koerselman teaches history at Northwestern College in Orange City, IA.

One Comment

  • Daniel Meeter says:

    Credit to you, Prof. Koerselman, for once again reporting something telling that the rest of us will have missed, or ignored. Apart from the issues you raise of gender and class identity, what is an American but a “consumer,” and how has our American relationship to the rest of the world and its resources not been national kleptomania?

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