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In einer Kultur, die den Konsum lobt, ist es schwierig, den Druck des Materialismus und die Leere der Ausgaben zu erkennen.1882 wurde Ellen Sardy, eine „gut gekleidete Frau mittleren Alters mit respektablem Aussehen“, beim Ladendiebstahl erwischt. Während Ellen Sardy im Sixth Avenue-Geschäft von Simpson, Crawford und Simpson nahm sie drei Paar Strümpfe und fünf Seidenstücke mit, die in den 1880er Jahren von erheblichem Wert waren. „Sardy wurde freigelassen, als ihr Anwalt den Diebstahl zugab, aber 'bat um Milde mit der Begründung, dass der Gefangene seit einiger Zeit schwach gewesen sei und nicht immer für ihre Handlungen verantwortlich sei.“ Der Fall Sardy war wahrscheinlich nicht der erste derartige Klagegrund in New York City, aber es scheint das erste Mal zu sein, dass das Gericht die Entschuldigung und die Definition des mittelständischen Käufers akzeptierte.“ Laut der Historikerin Elaine S. Abelson „war Kleptomanie ein quasi-medizinischer Begriff, der das Bild einer Frau mit bestimmten Mitteln und unbestimmten Jahren hervorrief, die regelmäßig Waren aus größeren Kaufhäusern ohne die Formalität der Zahlung entnahm.“ Mit anderen Worten, Kleptomanie war ein Begriff für Ladendiebinnen der Mittelklasse. Interessanterweise wurden Frauen aus der Arbeiterklasse beim Ladendiebstahl nur als Diebe eingestuft. Die Juli-Ausgabe des American Journal of Insanity von 1887 veröffentlichte ein Papier über Kleptomanie. Dr. Orpheus Everts, Superintendent des Cincinnati Sanitarium, definierte Kleptomanie als „natürlichen Wunsch, sich durch Krankheiten übertrieben zu akkumulieren“. Everts erklärte den Fall einer neununddreißigjährigen Frau, die Witwe und Mutter einer „guten Gesellschaft“ war, als hysterisch mit einer Geschichte von Kleptomanie in die Anstalt aufgenommen wurde, und beschrieb sie als „Wut der Gebärmutterkrankheit“, die Everts als „Diebstahl und Erotik mit Hysterie“ definierte. Die amerikanische Ausgabe des Lehrbuchs Clinical Lectures on Mental Diseases von 1884 zitierte „Eierstockwahnsinn“ und Kleptomanie als größere Probleme im Zusammenhang mit „gestörter Menstruation“, die „ständige Gefahr für die geistige Stabilität einiger Frauen“ darstellten. 1880er Jahre Ärzte und Anwälte verteidigten Ellen Sardy als „eine respektable, gut vernetzte Frau, aber offensichtlich eine Kleptomanin.“ Weiße Frauen aus der Mittelschicht behaupteten oft, sie hätten keine Erinnerung daran, die Waren mitzunehmen, und hätten keinen Grund dazu, weil sie für alles bezahlen konnten, was sie kaufen wollten, und daher die Ware nicht stehlen müssten. Abelson interpretiert diese Diagnosen des 19. Jahrhunderts als Verstärkung etablierter Vorstellungen von Klasse und Geschlecht. Kleptomanie definierte die Fortpflanzungsfunktionen von Frauen als inhärent krank, da diese Manien bis in den Mutterleib zurückgeführt und sowohl mit Krankheit als auch mit Verhaltensunregelmäßigkeiten vereinigt wurden. Es schien auch Vorstellungen über inhärente weibliche Schwäche zu implizieren. Darüber hinaus gelang es medizinischem Fachwissen, „eine kriminelle Handlung in ein körperliches Symptom umzuwandeln“. Dr. Arthur Conan Doyle schrieb in einem Brief an die London Times: „Wenn Zweifel an moralischer Verantwortung bestehen... sollte der Vorteil des Zweifels sicherlich einem gegeben werden, dessen Geschlecht und Position... ihr einen doppelten Anspruch auf unsere Überlegung geben. Es ist im Sprechzimmer und nicht in die Zelle, dass sie geschickt werden sollte.“ Anscheinend wurde angenommen, dass weiße Frauen aus der Mittelschicht vollständig von ihrer Biologie beherrscht und von Natur aus fragil und instabil sind.Vielleicht ist die interessantere Frage, warum die Diagnosen der Kleptomanie bei den medizinischen und juristischen Experten der Zeit eine solche Akzeptanz fanden. Wenn Ladendiebstahl als Verbrechen statt als Krankheit angesehen würde, was würde schließlich erklären, warum „respektable“ weiße Frauen aus der Mittelschicht in erheblicher Zahl zu Kriminellen wurden? Es fehlt an einer nachdenklichen Berücksichtigung des doppelten Drucks von Konsum und Materialismus, insbesondere für weiße Frauen der Mittelschicht, sowohl in den 1880er als auch in der Gegenwart. Eine Diagnose, die sowohl als Erklärung als auch als Entschuldigung für schlechtes Benehmen dient, scheint in den 1880er Jahren und vielleicht in der Gegenwart sehr attraktiv zu sein.

Elaine S. Abelson, „Die Erfindung der Kleptomanie“, Signs, Band 15, Nr. 1 (Herbst 1989), 123-143. Siehe auch, Elaine S. Abelson, When Ladies Go A-Dieving: Ladendiebstahl der Mittelklasse im viktorianischen Kaufhaus (New York, Oxford University Press, 1992).

Rebecca Koerselman

Rebecca Koerselman teaches history at Northwestern College in Orange City, IA.

One Comment

  • Daniel Meeter says:

    Credit to you, Prof. Koerselman, for once again reporting something telling that the rest of us will have missed, or ignored. Apart from the issues you raise of gender and class identity, what is an American but a “consumer,” and how has our American relationship to the rest of the world and its resources not been national kleptomania?

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